[ Back to EurekAlert! ] Public release date: 8-Apr-2010
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American Association for the Advancement of Science

Nuevo homínido comparte rasgos con especie Homo

Hallazgo fósil arroja luz sobre la transición de homínidos primitivos al género Homo

Esta comunicado está disponible en inglés, árabe, chino, japonés, africaans y francés.

Dos esqueletos parciales desenterrados en una cueva en Sudáfrica pertenecen a una especie de homínido no clasificada previamente que ahora está arrojando luz sobre la evolución de nuestra propia especie, Homo sapiens, dicen investigadores. La recién documentada especie, llamada Australopithecus sediba, era un caminador vertical que compartía varios rasgos físicos con la primera especie Homo conocida – y su introducción en el registro fósil podría responder algunas preguntas clave sobre lo que significa ser humano.

Los fósiles son de hace entre 1.95 y 1.78 millones de años, y en el ejemplar de esta semana de Science, la revista de revisión colegiada publicada por la sociedad científica no lucrativa AAAS, dos reportes describen tanto las características físicas de esta nueva especie Australopithecus así como el antiguo entorno en el que vivió y murió. La fotografía que está emergiendo es la de un homínido con una estructura ósea similar a la de la especie Homo más antigua, pero que la empleó más como un Australopithecus, como la famosa "Lucy" lo habría hecho.

Estos nuevos fósiles, sin embargo, representan a un homínido que apareció aproximadamente un millón de años después que Lucy, y sus características implican que la transición de los primeros homínidos al género Homo ocurrió en etapas muy lentas, con varias especies tipo Homo emergiendo primero.

"No es posible establecer la posición filogenética precisa de Austalopithecus sediba en relación a varias especies asignadas al Homo primitivo", escribió Lee Berger, uno de los autores principales de uno de los reporte de Science. "Podemos concluir que…esta nueva especie comparte más características derivadas con el Homo primitivo que con cualquier otra especie austalopith conocida, y por tanto representa un ancestro candidato para el género, o un grupo hermano a un ancestro cercano que persistió durante cierto tiempo tras la primera aparición de Homo".

Varios científicos creen que el género humano Homo evolucionó a partir de Australopithecus hace poco más de dos millones de años – pero el origen ha sido ampliamente debatido, con otros expertos proponiendo una evolución a partir del género Kenyanthropus. Esta nueva especie de Australopithecus sediba podría eventualmente aclarar el debate y ayudar a revelar nuestros antecesores humanos directos. "Antes de este descubrimiento, podías prácticamente acomodar el registro completo de fósiles que son candidatos para el origen del género Homo de este periodo de tiempo en una pequeña mesa. Pero, con el descubrimiento de Australopithecus sediba y la riqueza de fósiles que hemos recobrado –y estamos recuperando—esto ha cambiado dramáticamente", dijo Berger.

El nombre mismo, "sediba", significa "fuente" o "manantial" en la lengua seSotho, que se habla en Sudáfrica, y efectivamente, los investigadores creen que los nuevos fósiles aportarán una abundancia de información sobre nuestros orígenes humanos.

Por el momento, estos nuevos fósiles homínidos dejan claro que la transición evolutiva de antecesores con cuerpos pequeños y que quizá vivían más en árboles, a bípedos con cuerpos más grandes y con zancadas completas, ocurrió en pasos graduales.

Berger de la Universidad de Witwatersrand en Sudáfrica, junto con Paul Dirks de la Universidad de James Cook en Australia comenzaron un estudio sobre la distribución de los depósitos de la cueva en la Cuna de la Humanidad – un Sitio Patrimonio de la Humanidad, reservado por su importancia física y cultural –en enero de 2008. Meses más tarde, Berger descubrió los dos esqueletos parciales en los depósitos de cueva en Malapa, Sudáfrica, y analizó los restos, incluyendo la mayor parte de un cráneo, pelvis y tobillo de una nueva especie con colegas de Estados Unidos, Suiza y Australia.

Los dos Australopithecus sediba –una hembra adulta y un macho joven—fueron hallados juntos en una porción del sistema de cuevas que había sido protegida de hurgadores, por lo que los fósiles están muy bien conservados. Los investigadores describen los rasgos físicos de los homínidos, destacando las características únicas de la pelvis y los dientes pequeños que compartió con la especie del Homo antiguo. Con base en su físico, ellos sugieren que la nueva especie descendió del Australopithecus africanus, y que la apariencia del homínido significó el comienzo de un andar más eficiente en términos de energía, y del correr.

"Estos fósiles nos dan un vistazo extraordinariamente detallado de un nuevo capítulo de la evolución humana, y proveen una ventana a un periodo crítico cuando los homínidos hicieron el cambio comprometido de dependencia de vida en los árboles a vida en el suelo", dijo Berger. "Australopithecus sediba parece presentar un mosaico de características demostrando un animal a gusto en ambos mundos".

En un reporte por separado publicado en Science, Paul Dirks y colegas de alrededor del mundo analizan el sistema de cuevas de Malapa, datan los depósitos de fósiles, y describen el entorno geológico y ecológico en el que Australopithecus sediba habría vivido hace mucho tiempo.

"Creemos que el entorno en el que vivió sediba, era, en varias maneras, similar al entorno actual", dijo Dirks. "Por ejemplo, uno predominantemente con llanuras cubiertas de pasto, transeccionadas por valles boscosos, con más vegetación. Sin embargo, los ríos fluyeron en diferentes direcciones y el paisaje no estaba estático, sino que cambiaba todo el tiempo".

Las cuevas de Malapa no están distribuidas al azar, sino que se encuentran a lo largo de zonas de fractura que cruzan el paisaje. Ellas consisten en su mayoría de cuarzo, sílex, dolomita, y peloides –aunque también hay granos cubiertos de óxido de hierro, ooides, pizarra, y feldespatos en las rocas.

"Los fósiles están juntos en un estado casi-articulado en los restos sedimentarios de un sistema de cuevas profundamente erosionado", continuó Dirks. "Ellos fueron enterrados por un simple flujo de escombros, indicando que el momento de sus muertes fue relacionado de manera cercana y ocurrió poco antes de que el flujo de escombro los arrastrara a su lugar de entierro".

Los investigadores identificaron los fósiles de al menos otras 25 especies de animales, incluyendo gatos dientes de sable, un gato salvaje, una hiena café, un perro salvaje, antílopes, y un caballo en la cueva también. Ellos sugieren que las cuevas de Malapa tenían 10 metros de profundidad cuando los fósiles de Australopithecus sediba fueron depositados –y también sugieren que la morada en la cueva podría haber actuado como una trampa mortal para animales en busca de agua.

"Una explicación posible de su entrada a la cueva podría ser que necesitaban agua", dijo Dirks. "Para explicar el ensamblaje de los fósiles y su estado bien conservado, especularíamos que quizá al momento de su muerte, el área en la que vivía sediba, experimentaba una severa sequía…Los animales podrían haber olido el agua y podrían haberse aventurado muy adentro, y caído en pozos escondidos en la obscuridad absoluta, o se perdieron y murieron".

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Solamente Para Medios de Prensa: Periodistas pueden descargar copias de este reporte de la página Web del paquete de prensa de Science, www.eurekalert.org/jrnls/sci o solicitarlas al equipo de SciPak en el +1-202-326-6440 ó scipak@aaas.org.

Eventos para Prensa:

Una sesión informativa televisada para prensa bajo embargo está planeada para las 11:00 a.m., tiempo del este de E.U.A., del miércoles, 7 de abril, 2010. Toda la información relacionada con los artículos de Berger et al. y Dirks et al. de Science están embargados hasta las 10:00 a.m. tiempo del este de E.U.A./4:00 p.m. en Johanesburgo, Sudáfrica/12:00 a.m. (medianoche) en Brisbane, Queensland, Australia, del jueves, 8 de abril, 2010.

Los ponentes incluyen al Dr. Lee Berger de la Universidad de Witwatersrand en Johanesburgo, Sudáfrica y al Dr. Paul Dirks de la Universidad James Cook en Queensland, Australia.

Las instrucciones de marcado para los reporteros son las siguientes: En Estados Unidos/Canadá, llamar sin cobro al: 1-800-374-0748; fuera de Estados Unidos/Canadá llamar al número: +1-706-634-9041. En Sudáfrica, llamar al número gratuito internacional: 800-980-254 ó 0800-994-050 o al número con costo antes mencionado. El nombre de la líder es Natasha Pinol.

Se pide a los reporteros interesados en participar en la tele conferencia enviar un correo electrónico a npinol@aaas.org solicitando pre-registro y la contraseña de marcado para entrar a la tele conferencia.

Un número suficiente de líneas telefónicas ha sido solicitado para atender a los reporteros, pero la capacidad podría ser excedida si las instrucciones de marcado son circuladas a no reporteros. No comparta, por favor, los números de la tele conferencia o la contraseña.

Un archivo de audio estará disponible en formatos WAV y mp3.

Asimismo, una videoconferencia de prensa en vivo de una hora está planeada para las 10:00 a.m. tiempo del este de E.U.A., del jueves, 8 de abril, 2010, en Maropeng, un sitio patrimonio de la humanidad, cerca de Johanesburgo, Sudáfrica, para discutir los artículos relacionados en Science.

Se pide a los reporteros se registren para asistir a la conferencia de prensa previamente vía correo electrónico con Shirona Patel en la Universidad de Witwatersrand en Shirona.Patel@wits.ac.za. Reporteros en Estados Unidos pueden participar a través de preguntas enviadas vía Internet.

Para participar en el webcast, entre a la sesión en http://www.wits.ac.za. Usted también puede unirse al grupo de Sediba Facebook o siga Sediba en Twitter. Envíe preguntas durante el evento al correo electrónico sediba.fossil@wits.ac.za.

Los ponentes incluyen al Dr. Lee Berger de la Universidad de Witwatersrand en Johanesburgo, Sudáfrica y al Dr. Paul Dirks de la Universidad James Cook en Queensland, Australia.

Los eventos de prensa, solo para periodistas, están siendo organizados por la revista Science y la organización no lucrativa que la publica, la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia (AAAS), en cooperación con la Universidad de Witwatersrand.



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