[ Back to EurekAlert! ] Public release date: 23-Aug-2012
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Los sistemas de riego gestionados por los agricultores pueden transformar la seguridad alimentaria en el África subsahariana y Asia del Sur

Un estudio muestra el potencial que tienen las innovaciones de los pequenos productores en el manejo del agua para aumentar el rendimiento de los cultivos y los ingresos de los hogares en decenas de miles de millones de dolares

Este comunicado está disponible en inglés.

Mientras los precios de los alimentos aumentan globalmente debido a la fallida temporada de monzones en Asia y la "súper sequía" en EE.UU., según un nuevo estudio los sistemas de riego de pequeña escala pueden proteger de la inseguridad alimentaria y los riesgos climáticos a millones de agricultores en el África subsahariana y Asia del Sur. El Instituto Internacional del Manejo del Agua (IWMI, por sus siglas en inglés), un centro de investigación del consorcio CGIAR, publicó un trabajo preparatorio para la Semana Mundial del Agua en Estocolmo.

Según este informe, denominado Agua para la riqueza y la seguridad alimentaria: apoyando las inversiones impulsadas por los agricultores en el manejo del agua de la agricultura, ampliando el uso de las técnicas de manejo del agua de los pequeños agricultores se puede aumentar el rendimiento de los cultivos hasta un 300 por ciento en algunos casos, y aumentar los ingresos de los hogares del África subsahariana y Asia del Sur en decenas de miles de millones de dólares.

"Hemos sido testigos una y otra vez de lo que le ocurre a los pobres del mundo – que en su gran mayoría dependen de la agricultura como medio de vida y ya sufren la escasez de agua – cuando están a merced de nuestro frágil sistema alimentario global", afirmó el Dr. Colin Chartres, director general del IWMI. "Sin embargo, los agricultores del mundo en vías de desarrollo cada vez dependen más y alcanzan más beneficios de las soluciones en pequeña escala de relevancia local para el problema del agua".

La evaluación cuantificó el alcance potencial y los posibles ingresos adicionales para los hogares de una serie de soluciones al problema del agua en las explotaciones agrìcolas y las comunidades locales, como se detalla en el cuadro siguiente.

La Iniciativa de Investigación AgWater Solutions puso en evidencia por primera vez hasta qué grado los mismos pequeños productores agropecuarios están impulsando esta revolución al utilizar sus propios recursos de forma innovadora en vez de esperar que se les suministre agua.

"Quedamos sorprendidos por la escala de lo que está ocurriendo", afirmó Meredith Giordano, del IWMI, quien coordinó la iniciativa. "A pesar de las limitaciones, como los altos costos iniciales y cadenas de suministro poco desarrolladas, los pequeños agricultores en África y Asia han avanzado utilizando sus propios recursos para financiar e instalar tecnologías de riego. Está claro que los mismos agricultores están impulsando esta tendencia".

En Ghana, por ejemplo, los pequeños sistemas de riego privados ya emplean 45 veces más personas y cubren 25 veces más tierra que los sistemas de riego públicos. La mayoría de los agricultores, que afirmaron que actualmente utilizan cubetas o dependen del cultivo de secano, expresaron gran deseo de comprar una bomba a motor, pero que carecían de los recursos, el conocimiento o el acceso a proveedores para hacerlo.

Los asociados de AgWater en la investigación opinan que el estudio podría tener profundas implicaciones , especialmente para donantes e inversores privados interesados en mejorar los ingresos y los medios de vida en los países más pobres del mundo mediante un mejor acceso a los recursos de agua para los agricultores.

La investigación – un esfuerzo colaborativo en el que participan varios asocaidos internacionales y nacionales y que está financiado por la Fundación Bill y Melinda Gates – proporciona la mejor evidencia lograda hasta el momento sobre la escala y los posibles beneficios económicos del manejo del agua por los mismos productores en pequeña escala del África subsahariana y Asia del Sur.

El agua es una gran limitación en la producción de alimentos para millones de pequeños productores agropecuarios. Aunque a menudo bastan los recursos de agua existentes, los agricultores carecen de los medios para recolectarla, lo que limita la producción agrícola a la estación de lluvias y disminuye las oportunidades de lograr ingresos.

Según la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura, de los abundantes recursos renovables de agua con que cuenta el África subsahariana, sólo el 3 por ciento se utiliza para la agricultura. Aproximadamente el 4 por ciento de la tierra cultivable está equipada para el riego, de la cual menos del 6 por ciento es regada con aguas subterráneas.

Los expertos opinan que un mejor manejo del agua puede dar un gran impulso a la agricultura de los pequeños productores y podría convertirse en un importante motor de crecimiento económico, reducción de la pobreza y seguridad alimentaria.

Un ejemplo de un agricultor innovador es Purushottam Patel, de Gujarat, en la India. Utiliza el estiércol de sus ocho vacas para generar biogás que luego alimenta una bomba que funciona en parte con diesel y en parte con gas. Este novedoso arreglo le ha ahorrado US$ 400 por año en gastos de combustible. También ha mejorado el suministro de agua para su explotación, lo que le ha permitido duplicar su producción agrícola. Patel ahora vende agua a las explotaciones aledañas – mejorando aun más la producción local de alimentos.

"Las tecnologías de manejo del agua para pequeños productores ya existen", señala Giordano. "Las bombas de bajo costo y las nuevas formas de alimentarlas están transformando la agricultura y aumentando los ingresos en toda África y Asia. Las herramientas simples para perforar pozos y captar agua de lluvia han permitido a muchos agricultores producir más en la estación seca, aumentando enormemente sus ingresos".

Existen riesgos asociados con una expansión descontrolada del manejo del agua por los pequeños productores, sin embargo. Los agricultores más pobres, especialmente las mujeres, aún tienen dificultades para encontrar los recursos necesarios para acceder a nuevas tecnologías, lo que puede llevar a mayores desigualdades. Y si los agricultores desatan una pelea por el agua, los suministros en algunas áreas podrían disminuir hasta niveles insostenibles.

Los socios de AgWater opinan que se necesitan nuevos mecanismos institucionales para abordar estos desafíos. También están centrándose en modelos innovadores de negocios que podrían ayudar a mejorar el acceso al agua, como los sistemas de alquiler de bomba en bicicleta, donde emprendedores recorren las áreas rurales, alquilando bombas amarradas a sus bicicletas.

La investigación ya ha tenido incidencia sobre las políticas de gobierno en al menos dos lugares. En Bengala Occidental, India, el gobierno del estado ha eliminado las licencias de pequeñas bombas e incorporado una tasa de conexión eléctrica fija para los agricultores en áreas de abundante agua para estimular a los pequeños productores a utilizar el agua disponible e impulsar el aumento de la productividad agrícola. En Tanzania, la investigación realizada por el proyecto incidió en la decisión gubernamental de incrementar la inversión nacional en agricultura en US$ 6 millones.

"Existen enormes oportunidades de inversión para revelar el potencial de este método dirigido por los agricultores", sostiene Chartres. "AgWater Solutions ha identificado a dónde pueden dirigirse las inversiones para obtener un máximo impacto a nivel nacional, estadual y local. Ahora sabemos cuáles son las 'palancas' que se necesita mover para capitalizar la ola creciente de innovaciones dirigidas por los agricultores".

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