Public Release:  La hierba elefante: Un cultivo perenne de biocombustible para el sudeste de EE.UU.

United States Department of Agriculture - Research, Education and Economics

Este comunicado está disponible en inglés.

Una hierba usada para alimentar al ganado bovino en muchas partes de los trópicos podría llegar a ser un cultivo de biocombustible que ayudará a EE.UU. a satisfacer su demanda de energía, según un científico del Servicio de Investigación Agrícola (ARS).

La hierba elefante (Pennisetum purpureum) tiene una buena tolerancia a la sequía, crece bien en las tierras poco productivas, y ayuda a filtrar los nutrientes del agua en las áreas ribereñas, según William Anderson, quien es genetista en la Unidad de Investigación de la Genética y la Crianza de Cultivos mantenida por el ARS en Tifton, Georgia. ARS es la agencia principal de investigaciones científicas del Departamento de Agricultura de EE.UU. (USDA por sus siglas en inglés), y esta investigación apoya la prioridad del USDA de desarrollar nuevas fuentes de bioenergía.

Los mandatos gubernamentales requieren la producción de hasta 36 miles de millones de galones de biocombustible por el año 2022. Aunque una cantidad significativa de ese total se derivará del etanol de grano, se espera que 21 miles de millones de galones se derivará de otras materias primas a base de cultivos.

Como parte de una búsqueda nacional para descubrir fuentes alternativas, Anderson y sus colegas compararon las características de la hierba elefante y otras materias primas. Los investigadores cultivaron caña de azúcar, la hierba elefante, el césped Panicum virgatum, y la caña común (Arundo donax) por cuatro años para comparar los rendimientos de biomasa y los requisitos de nutrientes del suelo.

Joseph Knoll, quien era un investigador postdoctoral en el laboratorio de Anderson, fue líder del estudio. El grupo incluyó Timothy Strickland y Robert Hubbard con la Unidad Sudeste de Investigación de Cuencas Hidrográficas mantenida por el ARS en Tifton, y Ravindra Malik de la Universidad Estatal de Albany en Albany, Georgia.

Con los días soleados y una temporada de cultivo más larga, se espera que las granjas y los bosques de la parte sudeste de EE.UU. tendrán un papel más importante en proveer los cultivos de bioenergía. Los hallazgos de los investigadores, juntos con resultados de otros estudios, demostraron que la hierba elefante podría ser un cultivo viable de biocombustible en el sudeste. La hierba no tolera el frío tan bien como Panicum virgatum, pero todavía ofrece ventajas, tales como la producción de biomasa hasta la primera helada fuerte de otoño.

Los investigadores están continuando sus estudios de la hierba elefante con el propósito de mejorar los rendimientos de biomasa y fibra y la resistencia de la planta a enfermedades. También están evaluando los sistemas de producción que utilizan la gallinaza como fertilizante, los fertilizantes sintéticos, y los cultivos de cobertura, además de diferentes niveles de riego y diferentes fechas de plantación y de recolección. Los hallazgos preliminares en esos estudios demuestran que los rendimientos son adecuados sin riego, y hay poca diferencia en los rendimientos cuando se usa la gallinaza en vez de los fertilizantes sintéticos.

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Lea más sobre esta investigación en la revista 'Agricultural Research' de septiembre del 2012.

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