Public Release:  Sorpresas en el vórtice polar Sur de la atmósfera de Venus

Elhuyar Fundazioa

Este comunicado está disponible en inglés.

Los astrónomos del Grupo de Ciencias Planetarias de la UPV/EHU han publicado online un estudio del vórtice atmosférico del polo sur de Venus, un inmenso remolino del tamaño de Europa, en la prestigiosa revista Nature Geoscience. En la atmósfera hay dos capas de nubes principales, entre las cuales hay 20 kilómetros de distancia. Los astrónomos de la UPV/EHU han seguido de cerca el movimiento del vórtice en ambos niveles y han podido comprobar el carácter errático de dicho movimiento.

"Sabíamos que es un vórtice de larga duración; también sabíamos que cambia de forma cada día. Pero pensábamos que los centros del vórtice en diferentes alturas formaban un solo tubo y no es así. Cada centro va por su lado, y sin embargo la estructura global del vórtice atmosférico no se deshace" explica Itziar Garate Lopez, investigadora principal y miembro del Grupo de Ciencias Planetarias de la UPV/EHU.

De hecho, los centros de rotación del vórtice superior e inferior raramente coinciden en su posición con respecto a la vertical, y tal como han publicado los investigadores en el artículo "forman una estructura permanente en constante evolución" sobre la superficie de Venus.

Los vórtices de larga duración son un fenómeno frecuente en las atmósferas de los planetas de rotación rápida, como por ejemplo Júpiter y Saturno. Venus tiene una rotación lenta, y, sin embargo, tiene vórtices permanentes en su atmósfera en ambos polos. Es más, la velocidad de rotación de la atmósfera es mucho mayor que la del planeta. "Hace tiempo que sabemos que la atmósfera de Venus rota 60 veces más rápido que el propio planeta, pero no sabemos por qué. La diferencia es enorme; por eso se le llama superrotación. Y no sabemos ni cómo comenzó ni como se mantiene."

La permanencia de los vórtices en Venus contrasta con el caso terrestre. "En la Tierra hay efectos estacionales y diferencias de temperatura entre las zonas continentales y los océanos que crean las condiciones adecuadas para la formación de vórtices polares y su disipación. En Venus, no hay océanos ni estaciones y por lo tanto la atmósfera polar tiene un comportamiento muy diferente" dice Garate Lopez.

Mirando a los polos de Venus

El grupo de la UPV/EHU ha podido seguir la evolución del vórtice del polo sur gracias a uno de los instrumentos a bordo de la nave Venus Express de la Agencia Espacial Europea, en órbita de nuestro planeta vecino desde abril de 2006. "La órbita de esta nave es muy elíptica: se acerca mucho al polo Norte y el polo Sur, en cambio, es observado desde más distancia, lo cual permite una visión más global. Esto es lo que necesitábamos para nuestro estudio, una visión más completa del vórtice y a menor velocidad, con lo que el instrumento que hemos utilizado podía tomar las imágenes que precisábamos",y alargada ofreciendo una visión detallada del polo sur del planeta mientras que el polo norte es observado desde distancias muy cortas impidiendo su observación de manera global" explica Garate Lopez.

Los astrónomos de la UPV/EHU han utilizado la cámara infrarroja VIRTIS-M de la sonda Venus Express analizando datos obtenidos durante 169 días terrestres y en particular se han estudiado con especial detalle datos de las 25 órbitas más representativas.

Garate Lopez explica que no es un trabajo sencillo: "Esta cámara no hace fotografías individuales como una cámara convencional sino que divide la luz en diferentes longitudes de onda que permiten observar simultáneamente diferentes capas verticales de la atmósfera del planeta. Además hemos comparado imágenes separadas por intervalos de una hora lo que nos ha permitido hacer un seguimiento de la velocidad a la que se mueven las nubes." dice Garate Lopez.

Los astrónomos de la UPV/EHU Agustín Sánchez Lavega, director del Grupo de Ciencias Planetarias, Ricardo Hueso e Itziar Garate Lopez, han trabajado en colaboración con expertos del Instituto de Astrofísica de Andalucía (CSIC), del Observatorio Astronómico de Lisboa (CAAUL), del Observatorio de Paris y del Instituto de Astrofísica Espacial y Física Cósmica de Roma.

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Notas

Garate-Lopez, I., R. Hueso, A. Sánchez-Lavega, J. Peralta, G. Piccioni, P. Drossart. A chaotic long-lived vortex at the southern pole of Venus. Nature Geoscience, 24 March 2013, DOI: 10.1038/NGEO1764.

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