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EMBARGO SUR LA PUBLICATION: 14h00, heure de l'Est des tats-Unis, Le jeudi 18 novembre 2004

Le fossile du dernier ancêtre connu de tous les grands singes présenté par des chercheurs dans Science

Une nouvelle espce de singe appele Pierolapithecus catalaunicus ou un proche parent pourrait avoir t le dernier anctre commun tous les grands singes vivants, homme compris, selon une quipe de palontologues espagnols. Ils dcrivent la dcouverte dun specimen fossile de cette espce dans la revue date du 19 novembre Science, publie par lAAAS, la socit scientifique but non lucratif.

Comme les autres grands singes, le Pierolapithecus a le bas de la colonne vertbrale rigide et possde dautres adaptations propres au fait de grimper dans les arbres. Ces caractristiques, ajoutes lge du fossile estim environ 13 millions dannes, suggre que cette espce tait probablement proche du dernier anctre des grands singes daprs Salvador Moy-Sol de lInstitut de Palontologie Miguel Crusafont Barcelone et ses collgues.

On pense que les grands singes, qui comprennent actuellement les orangs-outans, les chimpanzs, les gorilles et les hommes, auraient diverg de la famille des gibbons et du siamang, celle des hylobatids, il y a 11 16 millions dannes.

Les fossiles datant de cette poque, le Miocne moyen, restent rares et les scientifiques sont depuis longtemps la recherche des anctres des grands singes qui ont merg durant cette priode.

Les quelques fossiles connus de cette poque, dont ceux du Kenyapithecus, de lEquatorius ou, plus anciens, du Morotopithecus et de lAfropithecus, appartiennent danciens hominodes qui taient plus primitifs que le Pierolapithecus prcise Salvador Moy-Sol.

Selon les chercheurs, le squelette relativement complet du Pierolapithecus montre un ensemble de traits importants communs aux grands singes actuels.

Limportance de ce nouveau fossile vient de ce que pour la premire fois toutes les aires cls dfinissant les grands singes sont prserves dit Moy-Sol.

Le chercheur pense que bien que le fossile du Pierolapithecus ait t dcouvert en Espagne, lespce devait probablement vivre aussi en Afrique.

LAfrique est la fabrique des primates. Nous avons trouv une diversit fantastique dhominodes primitifs aux corps de type simien parmi les fossiles africains datant du Miocne ancien et moyen. En Eurasie, ces singes apparaissent dun coup au Miocne moyen, avant cela ils y taient presque inconnus. Cest pour cela qu mon avis lAfrique est leur site dorigine ajoute Moy-Sol.

Lindividu que les chercheurs ont dcouvert tait probablement un mle, pesant approximativement 35 kilos, et semble avoir t frugivore daprs la forme de ses dents. Le squelette a t mis au jour sur un nouveau site palontologique, celui de Barranc de Can Vila 1, prs de Barcelone.

La cage thoracique du Pierolapithecus, le bas de sa colonne vertbrale et ses poignets montrent les signes cls dune aptitude spcialise grimper qui rattache ce spcimen aux grands singes modernes. Les autres singes ont au contraire la capacit deffectuer des mouvements plus gnraux et plus souples et sont dpourvus de ces traits spcifiques.

Le thorax du Pierolapithecus savre par exemple similaire celui des grands singes, tant plus large et aplati que celui des autres singes rapportent les auteurs.

Le thorax est la partie anatomique la plus importante de ce fossile car cest la premire fois quon trouve chez les singes un spcimen prsentant une forme moderne prcise Salvador Moy-Sol.

Les fossiles dautres singes tels que le Proconsul ou lEquatorius comportaient des fragments de ctes mais leur morphologie est primitive, identique celle des singes ajoute le chercheur.

De plus, les omoplates du Pierolapithecus se trouvent dans le dos comme chez les grands singes et chez lhomme. Chez les autres singes, elles sont sur les cts de la cage thoracique linstar de ce que lon peut voir chez le chien.

Chez le Pierolapithecus comme chez les grands singes modernes, la section lombaire de la colonne vertbrale est relativement courte et rigide. Les vertbres de cette partie diffrent de celles des singes, lesquelles permettent une plus grande extension et flexion.

Ces adaptations ont pu affecter le centre de gravit du Pierolapithecus, rendant plus facile le maintien dune posture droite et la possibilit de grimper aux arbres, disent les chercheurs.

De plus, chez le Pierolapithecus et les grands singes seulement lun des deux os de lavant-bras sarticule sur le poignet. Cette caractristique permet un degr relativement large de rotation de la main et a probablement t utile pour grimper selon Moy-Sol.

Le crne du Pierolapithecus est galement clairement de type grand singe disent les auteurs. La face est relativement courte et la structure osseuse au-dessus du nez plate, dans le mme plan que les yeux. Chez les singes, cette partie forme une crte entre les yeux.

Le Pierolapithecus a aussi des traits simiens, plus primitifs, comme une face en pente ainsi que des doigts et des orteils assez courts. Moy-Sol et ses collgues pensent que cela indique que des traits varis sont apparus sparment et peut-tre plus dune fois au cours de lvolution.

Par exemple, on pense souvent que les aptitudes grimper et se balancer ont volu ensemble mais les doigts courts du Pierolapithecus indiquent quil ne se suspendait pas beaucoup. Les chercheurs avancent que les traits caractristiques de la suspension auraient pu voluer plusieurs reprises et apparatre plus tardivement chez les grands singes.

La premire manifestation de lexistence du Pierolapithecus a t une canine ramene la surface du sol par un bulldozer qui dgageait un terrain.

En Espagne, les palontologistes disent Vous ne trouvez pas un bon fossile, cest le bon fossile qui vous trouve dit Salvador Moy-Sol.

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v Les coauteurs avec Salvador Moy-Sol sont Meike Khler, David M. Alba et Isaac Casanovas-Vilar de lInstitut M. Crusafont de Palontologie Barcelone en Espagne et Jordi Galindo du Palaeotheria S.C.P. Provenals Barcelone en Espagne. David M. Alba est aussi au Palaeotheria S.C.P. Provenals Barcelone en Espagne.

Ltude a reu le soutien de la Diputaci de Barcelona, du Departaments dUniversitas i Recerca i de Cultura de la Generalitat de Catalunya, du CESPA GR, du Ministerio de Educacin y Ciencia, de la Fundaci La Caixa, de la Fundaci Conjunto Paleontolgico de Teruel, et de la Researching Hominid Origins Initiative.

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