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PROHIBIDA SU PUBLICACIN HASTA: 2:00 p.m., Hora Este de EE.UU., 8:00 p.m. en Barcelona, Jueves, 18 de noviembre, 2004

Un nuevo fósil podría ser, hasta ahora, el más cercano al de todos los grandes simios

--sus investigadores informan en Science

Una nueva especie de antropomorfo de Espaa llamada Pierolapithecus catalaunicus, o un pariente cercano, podra haber sido el ltimo antepasado comn de todos los grandes antropomorfos vivientes, incluyendo los seres humanos dicen los investigadores. El equipo de paleontologa espaol describe el fsil descubierto en la edicin nmero 19 de noviembre de la revista Science, publicada por la AAAS, una organizacin cientfica sin fines de lucro.

Como otros grandes antropomorfos, el Pierolapithecus tena rgida la parte inferior de la espina dorsal y otras adaptaciones especiales para trepar. Estos rasgos, ms la edad de unos 13 millones de aos del fsil, sugieren que esta especie probablemente tena un parentesco cercano al ltimo antepasado de los grandes antropomorfos simio, segn dicen Salvador Moy-Sol del Instituto de Paleontologa Miguel Crusafont y la Diputacin de Barcelona, Espaa y sus colegas.

Se cree que los grandes antropomorfos, que incluyen orangutanes, chimpancs, gorilas y humanos, se originaron a partir de los simios antropomorfos menores, un grupo que contiene gibones y siamangs modernos, hace unos 11 a 16 millones de aos.

No obstante, las pruebas fsiles de este perodo de tiempo, el Mioceno Medio, son escasas, y los investigadores han estado buscando por mucho tiempo los antepasados de los grandes simios que emergieron despus de esta separacin.

El escaso registro fsil ha revelado varios contendientes, incluyendo el Kenyapithecus y el Equatorius o los Morotopithecus y Afropithecus ms antiguos, pero los fsiles que existen indican que estos antiguos hominoides eran ms primitivos que los Pierolapithecus dice Moy-Sol.

El esqueleto relativamente completo de Pierolapithecus muestra una variedad de rasgos importantes comunes a los grandes simios modernos, segn dicen los investigadores.

La importancia de este nuevo fsil es que, por primera vez, todos los rasgos clave que definen a los grandes simios modernos estn bien conservados dice Moy-Sol.

Aunque el Pierolapithecus se descubri en Espaa, Moy-Sol cree que esta especie probablemente vivi tambin en frica.

frica es la fbrica de los primates. En el registro de fsiles del Mioceno Inferior y Medio de frica, hemos encontrado una diversidad fabulosa de hominoides primitivos con constituciones corporales similares al del mono. En Eurasia, los simios aparecieron repentinamente en el Mioceno Medio antes, los primates eran casi desconocidos. Por esta razn, el rea de origen, en mi opinin, es frica dice Moy-Sol.

El ejemplar que han descubierto los investigadores era probablemente macho, pesaba unos 35 kilos y, por la forma de sus dientes, parece ser que coma frutas. El esqueleto fue descubierto en una excavacin paleontolgica nueva, Barranc de Can Vila 1, cerca de Barcelona.

La caja torcica, la parte inferior de espina dorsal y las muecas del Pierolapithecus muestran seales clave de una habilidad especial para trepar que enlaza a esta especie con los grandes antropomorfos modernos. En comparacin, los monos, que pertenecen a un grupo ms primitivo, tienen una capacidad de movimiento ms cuadrpeda generalizada y no presentan estos rasgos particulares.

Por ejemplo, la caja torcica, o el trax, del Pierolapithecus es similar a la de los grandes simios modernos porque es ms ancha y plana que la caja torcica del mono segn informan los investigadores.

El trax es la parte anatmica ms importante de este fsil porque es la primera vez que se ha encontrado un trax similar al de los simio antropomorfos modernos en la historia de los fsiles dice Moy-Sol.

Los especmenes de otros simios, como el Proconsul o Equatorius, incluan algunos fragmentos de costillas, pero la morfologa es primitiva, completamente similar a la de los monos aade.

Asimismo, los omoplatos del Pierolapithecus se extienden a lo largo de la espalda, tal como en el caso de los grandes simios modernos y seres humanos. En los monos, los omoplatos se ubican a los lados de la caja torcica, como en los perros.

En los Pierolapithecus como en los grandes simios modernos, la zona lumbar de la espina dorsal es relativamente corta y rgida. Por lo tanto, las vrtebras de esta parte de la espina dorsal se diferencian de las de los monos que permiten mayor flexin y extensin.

Estas adaptaciones habran afectado el centro de gravedad de los Pierolapithecus, facilitndole la toma de una postura erguida y trepar rboles dicen los investigadores.

Adems, en los Pierolapithecus y los grandes simios modernos, slo uno de los dos huesos del antebrazo articula, o se une flexiblemente, con la mueca. Este rasgo permite un grado relativamente amplio de rotacin de la mano y probablemente le ayudaba a trepar segn Moy-Sol.

El crneo del Pierolapithecus era tambin distintivamente similar al de los grandes simio antropomorfos dicen los autores. La cara es relativamente corta, y la estructura de la parte superior de la nariz se encuentra en el mismo plano que los ojos. En los monos, el caballete entre los ojos interfiere con el plano de visin.

El Pierolapithecus tena tambin algunos rasgos ms primitivos similares a los del mono, como la cara en pendiente y los dedos cortos de los pies y manos. Moy-Sol y sus colegas creen que esto es seal de que varios rasgos surgieron por separado, y quiz ms de una vez, en la evolucin de los simios.

Por ejemplo, a menudo se ha pensado que las habilidades de trepar y colgarse han evolucionado conjuntamente, pero los cortos dedos del Pierolapithecus indican que no era un animal que se pudiera colgar mucho. Los rasgos relacionados con la habilidad de colgarse podran haber evolucionado varias veces y aparecer posteriormente en los grandes simios proponen los investigadores.

El primer indicio de la existencia del Pierolapithecus fue un diente canino desenterrado por una excavadora que estaba despejando el terreno para excavar. Los paleontlogos en Espaa dicen: uno no encuentra un buen fsil, los buenos fsiles te encuentran a ti dice Moy-Sol.

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Los coautores del Dr. Moy-Sol son Meike Khler, David M. Alba e Isaac Casanovas-Vilar del Instituto de Paleontologa Miguel Crusafont de Barcelona, Espaa; y Jordi Galindo de Palaeotheria, S.C.P. Provenals, de Barcelona, Espaa. David M. Alba tambin es miembro de Palaeotheria, S.C.P. Provenals, de Barcelona, Espaa.

El estudio fue apoyado por la Diputacin de Barcelona, Departaments dUniversitats i Recerca i de Cultura de la Generalitat de Catalunya, CESPA GR, Ministerio de Educacin y Ciencia, Fundaci La Caixa, Fundacin Conjunto Paleontolgico de Teruel, y la Iniciativa de Investigacin de los Orgenes Humanos (Researching Hominid Origins Initiative).

La Asociacin Americana para el Avance de la Ciencia (American Association for the Advancement of Science (AAAS)) es la sociedad cientfica general ms grande del mundo y publica la revista Science (www.sciencemag.org). La AAAS se fund en 1848 y est al servicio de unas 265 organizaciones y academias de ciencias afiliadas con un alcance de 10 millones de personas. Science cuenta con la circulacin pagada ms grande de todas las publicaciones de ciencias generales con proceso de revisin paritaria del mundo y su nmero total de lectores se estima en un milln. La AAAS (www.aaas.org), una organizacin sin fines de lucro, est abierta a todos y cumple su misin de contribuir al avance de la ciencia y servir a la sociedad mediante iniciativas a la poltica de las ciencias, programas internacionales, enseanza de las ciencias, y ms. Para las ltimas novedades sobre investigacin, visita EurekAlert!, www.eurekalert.org, el mejor sitio web de noticias cientficas y un servicio de la AAAS.