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PUBLIC RELEASE DATE: 23 Septembre 2004

La découverte d'un prédateur marin au long cou fossile en Chine décrite dans Science



Copyright AAAS/Science/ Illustration: Carin L. Cain

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Des scientifiques ont dcouvert le fossile d'un reptile marin au cou allong et dot de crocs qui se nourrissait probablement de poissons et de calmars il y a plus de 230 millions d'annes dans les eaux peu profondes d'une mer situe dans le Sud-Est de la Chine actuelle. Son cou relativement rigide mesurait 1,7 mtres, soit presque le double de son tronc. Cette dcouverte est relate dans un article " Brevia " de la revue Science du 24 septembre 2004 publie par l'AAAS, la socit scientifique but non lucratif.

Il s'agit du premier reprsentant entirement marin trouv chez les protorosaures, un groupe de reptiles varis qui se caractrisaient par un long cou vertbres allonges. Sa comparaison avec d'autres protorosaures d'Europe et le Tanystropheus du Moyen-Orient s'avre instructive sur les stratgies de chasse des protorosaures ainsi que sur l'volution et la diversit de ce groupe au cours du Trias.

Les ctes particulires associes aux vertbres cervicales de cette nouvelle crature pourraient l'avoir aid dans sa chasse aquatique. Selon l'un des auteurs, Olivier Rieppel du Field Museum de Chicago dans l'Illinois, la stratgie utilise par le prdateur qu'ils proposent dans l'article pourrait faire revoir certaines conclusions sur la manire dont le Tanystropheus et d'autres protorosaures se servaient de leur long cou au cours de la chasse.

Le reptile a t dcouvert en deux tapes par un autre signataire de l'article, Chun Li de l'Acadmie des sciences chinoise Beijing. Il a d'abord appel la crature Dinocephalosaurus orientalis, ce qui signifie " lzard tte terrible de l'Orient ", lorsqu'il a trouv un crne de 23,5 centimtres de longueur en automne 2002 dans la formation de Guanling, situe dans la province chinoise de Guizhou. Trois crocs taient encore en place dans la mchoire suprieure et mesuraient, de l'avant l'arrire, 1,5 centimtres, 2,8 et 2,3 centimtres de longueur.

Plus tard dans l'anne, dans le mme calcaire marin, Chun Li a dcouvert un exemplaire presque complet du squelette du premier protorosaure chinois dont le crne mesurait 15,5 centimtres de long.

Alors que Tanystropheus avait un cou du style de celui de la girafe, avec un nombre limit douze de vertbres cervicales trs allonges, le nouveau fossile en prsente 25 moins longues.

Avec ses membres relativement courts et larges, contenant peu d'os, le Dinocephalosaurus parat plus adapt la vie aquatique que les autres protorosaures, mais il est possible selon Chun Li qu'il ait pu s'aventurer sur la terre ferme pour y pondre ses ufs.

Pour respirer, le Dinocephalosaurus tenait probablement son cou parallle la surface de l'eau car, en position verticale, la pression de l'eau environnante n'aurait pas permis aux poumons de se gonfler.

Le Dinocephalosaurus et le Tanystropheus avaient aussi des os semblables des ctes dans le prolongement des vertbres cervicales qui devaient restreindre les mouvements de leur cou. Ces ctes vitaient la flexibilit extrme du cou que l'on peut voir chez le hron par exemple.

Les auteurs indiquent que le long cou de Dinocephalosaurus jouait probablement un rle dans la chasse et ils avancent pour cela deux stratgies possibles.

Avec son cou effil et sa petite tte, le reptile pouvait peut-tre se faufiler et happer un poisson ou une autre proie avant que le gros de sa silhouette n'ait fait fuir son repas potentiel.

La disposition des dents et des crocs du Dinocephalosaurus, qui diffre de celle des autres protorosaures, laisse penser que l'animal attaquait avec un coup de mchoire latral comme les crocodiles.

Michael LaBarbera, de l'Universit de Chicago dans l'Illinois et co-auteur de l'tude, propose une seconde stratgie de chasse qui aurait fait intervenir les ctes mobiles situes des deux cts du cou. Dans cette hypothse, la contraction des muscles du cou chez Dinocephalosaurus pouvait rapidement le raidir et carter ses ctes, ce qui accroissait suffisamment le volume de la gorge pour permettre l'animal d'avaler l'onde de pression cre par le dplacement de sa tte vers l'avant. En absorbant sa propre onde de pression qui aurait autrement signal son approche, le prdateur pouvait peut-tre porter des coups presque imperceptibles pour les poissons.

Bien qu'il soit difficile d'ajouter des muscles un fossile qui en prsente peu ou pas de traces, et que cette tche soit rendue encore plus ardue par l'absence d'animaux quivalents de nos jours, Rieppel prcise que leurs ides se fondent sur l'tude des structures osseuses prserves, de la biomcanique et du caractre complexe de la chasse dans l'eau, un milieu dense qui peut alerter les proies de la prsence d'un prdateur bien avant qu'il ne frappe.

Chun Li est l'Institut de Palontologie des Vertbrs et de Paloanthropologie de l'Acadmie des sciences chinoise Beijing en Chine, Olivier Rieppel est au Field Museum de Chicago dans l'Illinois et Michael LaBarbara l'Universit de Chicago dans l'Illinois, aux tats-Unis.

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