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PUBLIC RELEASE DATE: 16 de septiembre de 2004

Nuevo lenguaje por signos sugiere que los niños crean los fundamentos del lenguaje mediante el aprendizaje

No divulgar hasta que se indique 2:00 p.m., hora oficial del Este de los EE.UU. jueves 16 de septiembre de 2004



Deaf children at school in Managua, Nicaragua, speaking a new language entirely their own.

Reporters registered for the Science press package: a high-resolution version of this image and others are available here

En una escuela en Managua, Nicaragua, nios sordos se comunican en un lenguaje completamente propio que ha evolucionado a un ritmo excepcionalmente rpido durante los ltimos 25 aos. No obstante, este lenguaje por signos tiene similitudes notables con otras lenguas del mundo. Los investigadores que estudian estas similitudes sugieren en la revista Science que, de hecho, los nios otorgan al lenguaje sus caractersticas ms fundamentales y universales exclusivamente por la manera en que lo aprenden.

A pesar de lo diferente que diversos idiomas pueden parecer a las personas que no los conocen, todos los idiomas comparten algunas caractersticas fundamentales que han sido objeto de debate por dcadas.

Si bien algunas personas indican que estas caractersticas estn incorporadas al cerebro humano, otros han argumentado que stas se desarrollan gradualmente con el paso de las generaciones a travs de experimentacin y mejoras.

El nuevo estudio sugiere que la fuente de estas semejanzas es la manera en que se aprenden los idiomas.

Ann Senghas del Barnard College de Columbia University y sus colegas proponen que aun en el caso que los nios no nazcan con un "modelo" mental de lenguaje (como indica Noam Chomsky, por ejemplo), sus cerebros usan un mtodo especfico para aprender que puede convertir un sistema de comunicacin simple en un verdadero lenguaje en un perodo de tiempo sorprendentemente corto.

Los investigadores compararon las maneras en que los nios y adultos sordos usaban el Lenguaje por Signos de Nicaragua (NSL) para contar una historia. Los usuarios de signos haban aprendido el lenguaje en diferentes etapas de su breve historia.

Si bien los usuarios de signos de mayor edad describieron las acciones usando gestos similares a la pantomima, las generaciones de menor edad modelaban los gestos en palabras bsicas ms simples siguiendo las reglas fundamentales de todos los lenguajes.

Estos hallazgos sugieren que a medida que grupos subsiguientes de nios aprendan el lenguaje NSL, por iniciativa propia convertan un lenguaje con gran contenido de gestos en un lenguaje verdadero. "Estamos viendo evolucin en accin, pero lo que est evolucionando en este caso no es un organismo sino un sistema de lenguaje" dijo Senghas.

"Los lenguajes esencialmente se 'reproducen' cuando pasan de una mente a otra, es decir cuando son aprendidos por un nuevo nio. Eso significa que el momento de aprendizaje es potencialmente un momento muy influyente, una oportunidad para formar y reestructurar", afirm.

Pero, es suficientemente influyente para crear un lenguaje nuevo completo a partir de materia prima, tales como gestos? Segn Senghas y sus colegas, el caso Nicaragense demuestra que s lo es.

El estudio aparece en el ejemplar del 17 de septiembre de 2004 de la revista Science, publicada por AAAS, la sociedad cientfica sin fines de lucro. Los coautores de Senghas son Sotaro Kita de University of Bristol en Bristol, Inglaterra y Asli zyrek de Nijmegen University y Max Planck Institute for Psycholinguistics en Nijmegen, Holanda y Ko University en Estanbul, Turqua.

Antes de la dcada de 1970, la mayora de personas sordas en Nicaragua permanecan en casa y tenan poco contacto entre ellos, segn Senghas. El gobierno ampli las oportunidades de educacin especial con una nueva escuela primaria en 1977 y una escuela vocacional en 1981.

Aproximadamente 50 estudiantes sordos se inscribieron el primer ao, y el nmero aument a ms de 200 en 1981. Nadie ense a los nios el lenguaje por signos, pero tan pronto como se encontraron juntos comenzaron a desarrollar un sistema de gestos para comunicarse entre s, tanto dentro como fuera de la escuela. Actualmente hay aproximadamente 800 personas sordas usuarias de signos del lenguaje NSL, quienes tienen entre 4 y 45 aos.

Cada nueva generacin de nios que ingresa a la comunidad desarrolla ms el lenguaje NSL, lo cual lo hace ms complejo y verstil y permite hacer los signos con mayor velocidad y fluidez.

"Es una comunidad inusual, casi al revs, en el sentido de que son los nios quienes marcan la pauta. Los nios son quienes usan el lenguaje con mayor fluidez, no los adultos", dijo Senghas.

Los investigadores estudiaron una caracterstica central a todos los idiomas desarrollados llamada "separacin", lo cual significa que la informacin est empaquetada en elementos separados que pueden unirse de acuerdo con diversas reglas. Por ejemplo, independientemente del idioma, ste consta de palabras, las cuales se combinan para formar oraciones.

Las expresiones de movimiento son especialmente tiles para estudiar la "separacin" en los lenguajes hablados y por signos. En los idiomas desarrollados, segmentamos la idea de un movimiento continuo en palabras separadas. Por ejemplo, en la expresin "rodar hacia abajo por la colina", la palabra ("rodar") expresa el tipo de movimiento, y otras (hacia abajo) expresan la direccin.

Por el contrario, un gesto tpico que describe "rodar hacia abajo por la colina" sera un solo movimiento continuo de la mano, tal como un movimiento circular a lo largo de un sendero en direccin hacia abajo.

Senghas y sus colegas estudiaron a personas sordas de cada uno de los tres grupos de edad que usaron el lenguaje NSL, y personas con audicin. stos mostraron a cada participante un dibujo en el cual un gato se traga una bola de boliche y luego se tambalea hacia abajo por un camino empinado. Luego pidieron a los participantes que cuenten la historia en su lenguaje.

Los signos del grupo de mayor edad se parecan ms a los gestos producidos por el grupo de personas con audicin a medida que hablaban, combinando el tipo de movimiento y la direccin con el movimiento de una sola mano.

Sin embargo, los dos grupos ms jvenes, separaron el tipo de movimiento y direccin en diferentes signos, tal como se hace en el lenguaje hablado.

"Por lo tanto, lo que hacen ellos es muy similar a un idioma regular y no tiene apariencia gesticulante, a pesar de que utilizan gestos en su lenguaje. Y esto me indica que hay algo realmente bsico en ese impulso", dijo Senghas.

Aun cuando esto no se les haba enseado, los nios automticamente buscaron reglas del lenguaje, tal como la separacin, para comunicarse, segn Senghas.

"Todas las cosas alrededor de los nios les indican que la manera y la direccin son un conjunto - ambas suceden simultneamente en el evento, y suceden simultneamente en los gestos que hacen las personas hablantes. Pero los nios van contra todo lo que ven y a favor de algo que requiere ms esfuerzo - ellos separan la manera y la direccin en elementos independientes. Y, casualmente, es esto lo que vemos en idioma tras idioma", dijo Senghas.

Por lo tanto, es posible que los padres no necesiten preocuparse demasiado de ensear a los nios a hablar antes de cierta edad o usar herramientas especiales tales como tarjetas o ejercicios de vocabulario, dijo. Todo lo que necesitan es la interaccin social natural.

"Los nios tienen su radar en funcionamiento desde el comienzo; ellos buscan informacin asociada al lenguaje en el mundo. Y estn listos para procesar esa informacin de una manera especfica. Usted no necesita ensear el lenguaje a los nios de igual modo que no necesita ensearles a caminar", dijo Senghas.

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El estudio fue financiado por el Max Planck Institute for Psycholinguistics, la Netherlands Organization for Scientific Research, el National Institutes of Health y la Turkish Academy of Sciences.

Un artculo relacionado, en la seccin "Perspective" por Michael Siegal de University of Sheffield en Sheffield, Reino Unido, comenta estos resultados.

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