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18 de marzo de 2004

Se reducen especies de plantas, pájaros y mariposas en el Reino Unido, informan los investigadores en Science

Los resultados reafirman la hipótesis de la 'Sexta Extinción' dicen los autores

Dos estudios del Reino Unido de la flora y la fauna ofrecen algunas de las primeras pruebas absolutas de que la diversidad de las especies est disminuyendo en el Reino Unido. Los descubrimientos apoyan la hiptesis de que el mundo est experimentando una extincin en masa al nivel de las otras cinco extinciones masivas que han sealado la historia de la vida.

Hasta hoy, la hiptesis se ha apoyado en datos que representan una porcin relativamente pequea de las plantas y los animales del mundo. La informacin sobre la poblacin de insectos, los cuales forman el 50 por ciento de todas las especies conocidas, ha sido particularmente escasa.

"Una de las principales fallas obvias de este argumento fue que era una enorme extrapolacin basada en las mejores pruebas disponibles en ese tiempo", dijo el autor Jeremy Thomas del Natural Environment Research Council (NERC) del Centre for Ecology and Hydrology (Centro para la Ecologa y la Hidrologa) en Dorchester.

Los dos informes, los cuales usaron datos recopilados por cientficos y miles de voluntarios que escudriaron los campos del Reino Unido, ahora ofrecen un censo meticuloso que cubre gran parte de la vida silvestre del Reino Unido. Los estudios aparecen en la publicacin Science, que difunde AAAS, la sociedad de ciencias que no persigue fines de lucro.

"Estos resultados son los clculos ms detallados que tenemos sobre la disminucin de las distribuciones de mltiples especies de diferentes grupos principales de organismos", dijo Andrew Sugden, un experto en ecologa y el Director Editorial Internacional de Science.

En su estudio, Thomas y sus colegas analizaron seis encuestas que cubran prcticamente todas las plantas, los pjaros y las mariposas nativas del Reino Unido durante los ltimos 40 aos. Aun cuando los resultados variaron en especies individuales, en general, cada grupo de organismos mostr alguna disminucin global.

A las mariposas les ha ido particularmente mal, descubrieron los autores. Durante 20 aos, aproximadamente el 70 por ciento de todas las especies de mariposas del Reino Unido disminuyeron en cierta medida; desde un relativamente pequeo nmero de desapariciones regionales de algunas especies hasta extinciones en todo el pas de otras cuantas.

En general, estos insectos han desaparecido en un 13 por ciento, en promedio, de las reas que alguna vez ocuparon, informaron los autores.

"Eso es lo contrario a lo que la gente pensaban hace 20 aos: que los insectos eran mucho ms fuertes porque podan volar; as que eso cambia nuestras prioridades en el Reino Unidos", dijo Thomas.

Si las mariposas resultan ser representativas de los insectos como un todo, entonces "el mundo en realidad est experimentando la crisis de extincin que muchas personas han estado sugiriendo y diciendo durante aos", dijo Thomas.

Por cada uno de los tres tipos de organismos, Thomas y sus colegas analizaron un juego de datos de poblacin de hace 20 a 40 aos y otro juego recolectado ms recientemente. En todos los juegos de datos, los investigadores dividieron la Gran Bretaa en cuadros de diez kilmetros a lo ancho y registraron el nmero de especies vistas cuando menos una vez en cada cuadro.

Un tercio de todas las especies registradas desaparecieron de cuando menos uno de los cuadros que haban ocupado haca 20 40 aos. Ese grupo incluye el 70 por ciento de las especies de mariposas, as como el 28 por ciento de las especies de plantas nativas y el 54 por ciento de las especies de pjaros nativos.

Estos resultados "deben dificultarles a las autoridades responsables o a los legisladores el restarle importancia a la idea de que los ndices de extincin son reales, al ver esta prueba", dijo Thomas. "Esto refuerza el caso de aqullos que claman por polticas nacionales y mundiales que mitiguen los efectos que el hombre est teniendo en el medio ambiente".

En un segundo informe, Carly Stevens, estudiante doctoral de la Universidad Abierta en Milton Keynes y el NERC Centre for Ecology and Hydrology (Centro para la Ecologa y la Hidrologa) en Huntingdon y sus colegas han implicado a la contaminacin de nitrgeno como la causa ms probable de la reduccin en la riqueza de especies de las praderas en algunas partes del Reino Unido, y posiblemente en otras partes de Europa.

El nitrgeno excesivo puede permitir que unas cuantas especias, especialmente los pastos, crezcan rpido e invadan o sombreen a los alrededores. El nitrgeno se deposita a partir de la atmsfera como resultado de la fertilizacin agrcola y la combustin de combustible fsil, especialmente del escape de los vehculos.

"Cuando se pierden especies a causa de la contaminacin o la fragmentacin del hbitat, con frecuencia son las nativas las que desaparecen primero", dijo la coautora Nancy Dise de la Open University en Milton Keynes y Villanova University en los Estados Unidos.

"Quiz sean insectos raros y en vas de extincin, quiz sean plantas sin aprovechar de gran valor en el futuro para la medicina, o quiz slo sean flores silvestres o mariposas que hacen nuestras laderas hermosas a la vista. Y stas podran ser slo miembros llamativos de todo un sistema ecolgico funcional que se est degradando lentamente".

"No sabemos qu tan grandes seran los efectos de la resultante prdida de otras especies, las cuales dependen de ciertas especies de plantas en particular. Nuestros resultados apoyan la idea de que la contaminacin debera reducirse y pronto", aadi Stevens.

Stevens y sus colegas registraron la presencia y abundancia de especies de plantas en 68 praderas Agrostis-Festuca a travs del Reino Unido. Estas praderas forman parte de muchos de los prados de 'pastoreo de ovejas' tpicos que se ven a travs del Reino Unido y en Europa, Australia y Norteamrica.

Los investigadores despus analizaron veinte diferentes factores ambientales para ver cul podra explicar la variabilidad en la riqueza de especies de un lugar a otro.

Los resultados mostraron que los efectos de la sedimentacin del nitrgeno podra ser la causa de ms de la mitad de la variacin en la riqueza en las especies de plantas. La relacin fue lineal, lo que significa que cada cantidad adicional de nitrgeno depositada en un lugar durante muchos aos corresponde a una disminucin incremental en la riqueza de las especies.

Los autores calculan que las praderas Agrostis-Festuca que reciben una cantidad promedio de sedimentacin de nitrgeno en el Reino Unido o en Europa central podra ya haber perdido ms del 20 por ciento de su riqueza de especies. Aun cuando el ndice de sedimentacin de nitrgeno est comenzando a disminuir en muchas reas de Europa y Norteamrica, la recuperacin probablemente ser muy lenta, de acuerdo a los cientficos.

"Los datos sugieren que ha tardado cerca de 40 aos de una alta sedimentacin de nitrgeno para llegar a este estado, as que podra tardar algn tiempo para que vuelvan las especies", dijo Dise. "Y algunos de los cambios podran ser irreversibles".

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Los coautores de Thomas son M.G. Telfer, D.B. Roy y C.F. Preston del NERC Centre for Ecology and Hydrology en Cambridgeshire; M.G. Telfer se encuentra actualmente en RSPB en Sandy Beds; J.J.D. Greenwood en el British Trust for Ornithology, en Norfolk; J. Asher y R. Fox en el Butterfly Conservation en Dorset; R.T. Clarke en el NERC Centre for Ecology and Hydrology en Dorchester; y J.H. Lawton es presidente ejecutivo del NERC en Swindon, y preside el Imperial College en Ascot. El estudio estuvo financiado en asociacin con NERC y la Comisin Europea RTD el subsidio para investigacin 'MacMan'.

Los coautores de Stevens son Nancy B. Dise de The Open University en Milton Keynes y Villanova University, en Villanova PA, en los Estados Unidos; J. Owen Mountford en el NERC Centre for Ecology and Hydrology en Huntingdon; y David J. Gowing en The Open University en Milton Keynes. El financiamiento lo proporcion The Open University, Ferguson Trust y el Centre for Ecology and Hydrology.

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