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PUBLIC RELEASE DATE: 14h00 heure de l'Est 30 juin 2005

Qu'est-ce que nous ignorons? Science présente les grands mystères scientifiques non résolus de notre époque

Un numéro spécial à l'occasion du 125e anniversaire de la revue

De quoi est fait l'Univers ? Quelles sont les bases biologiques de la conscience ? Le monde pourra-t-il continuer supporter une population et une consommation grandissantes ? Pour clbrer son 125e anniversaire, Science a fait l'inventaire de quelques-unes des plus importantes questions scientifiques encore sans rponses et s'est pench sur 25 d'entre elles pour voir plus prcisment ce que nous savons et ignorons de notre Univers.

" De telles questions, en nous montrant jusqu'o la science est alle dans son explication du monde, alimentent aussi les futures dcouvertes " crit le journaliste et auteur Tom Sigfried dans l'introduction du numro spcial de Science dat du 1er juillet, la revue publie par l'AAAS, la socit scientifique sans but lucratif.

Dans ce numro, les rdacteurs de Science ont identifi 125 " grandes questions " auxquelles les scientifiques doivent encore rpondre. Plutt qu'un inventaire exhaustif, cette liste est un chantillon reprsentatif des questions majeures auxquelles est aujourd'hui confronte la science. L'quipe des actualits de Science s'est aussi attaque 25 de ces questions dans une rubrique spciale de nouvelles.

" Aujourd'hui, les questions que pose la science concernent les plus grands comme les plus petits phnomnes. Nous ne rpondrons peut-tre jamais certaines de ces questions mais en tentant de le faire nous ferons progresser notre connaissance et la socit " fait remarquer Donald Kennedy, rdacteur en chef de Science.

" Au moment o Science clbre son 125e anniversaire, ajoute-t-il, nous nous sommes aperus qu'en faisant le bilan des plus importants mystres de la science on faisait aussi celui de ses plus grandes ralisations. "

Fonde par Thomas A. Edison, la revue Science a dbut le 3 juillet 1880 par 12 pages d'articles sur la possibilit de chemins de fer lectriques, les dernires observations des Pliades et le conseil donn aux enseignants de science qu'il tait important d'tudier le cerveaux des animaux. Les numros de la revue ont accueilli dans les dcennies suivantes des articles d'Albert Einstein, Edwin Hubble, Louis Leakey et d'autres grands penseurs scientifiques.

Avec le temps, la part consacre la science et la politique scientifique a augment selon Colin Norman, le rdacteur des nouvelles Science.

" Les mondes de la recherche et de la politique sont devenus troitement intriqus et quand nous rapportons des dveloppements scientifiques, la distinction entre les deux est souvent trs floue. La part consacre aux nouvelles dans le journal s'adresse maintenant l'ensemble du monde de la science, des scientifiques aux politiciens " dit-il.

Quand Norman a rejoint Science en 1981, lui et ses collgues, bass pour la plupart Washington D.C., tapaient leurs articles sur des machines crire et envoyaient leur dernire version la composition. Aujourd'hui, les correspondants de Science aux quatre coins du monde rentrent leurs reportages sur leur portable.

Pour honorer son 125e anniversaire, les rdacteurs de Science avaient commenc par slectionner juste 25 questions qui marqueraient les lacunes restant dans notre connaissance scientifique. Mais avec l'aide du comit de lecture de la revue et des rdacteurs seniors, ils ont compil plus de 100 questions qui taient trop intressantes pour tre laisses de ct.

" Certaines questions taient naturelles, juste vraiment fascinantes, d'autres ont rsult d'un choix que nous avons fait de leur nature fondamentale, c'est--dire quand leur rponse pouvait apporter de nouveaux clairages sur plusieurs domaines scientifiques. Certaines taient au cœur de notre politique actuelle dans la socit, par exemple propos du VIH ou du changement climatique " prcise Colin Norman.

Les rdacteurs ont finalement retenu 125 questions et se sont penchs sur les 25 qui avaient une chance d'tre rsolues, ou dont on savait au moins comment aborder la rsolution, ces 25 annes venir. Elles comprennent :

  • De quoi est fait l'Univers? Ces dernires dcennies, les cosmologistes ont dcouvert que la matire ordinaire qui forme les toiles et les galaxies reprsente moins de 5 pour cent de tout ce qui existe. De quelle nature est la matire "sombre" restante ?

  • Quelles sont les bases biologiques de la conscience ? Contrairement ce que dclarait Ren Descartes au XVIIe sicle, que le corps et l'esprit taient entirement spars, la nouvelle conception est que tout se qui se produit dans notre esprit rsulte de processus crbraux. Mais les scientifiques commencent peine les dvoiler.

  • Pourquoi les tres humains ont-ils aussi peu de gnes? Une fois que le gnome humain a t squenc la fin des annes 1990, les biologistes se sont aperus avec surprise que nous n'avions qu'environ 25.000 gnes, peu prs autant que la plante fleur Arabidopsis. Comment ces gnes sont rguls et exprims dans le dtail est une question centrale de la biologie.

  • De combien peut-on prolonger la vie humaine? Les tudes chez des souris, des vers et des levures dont la dure de vie a t augmente a convaincu certains scientifiques que le vieillissement humain pouvait tre ralenti pour permettre peut-tre la plupart d'entre nous de dpasser 100 ans. D'autres chercheurs pensent au contraire que notre vie n'est pas aussi extensible.

  • Malthus aura-t-il un jour raison? En 1798, Thomas Malthus a avanc que la croissance d'une population connaissait invitablement un terme, par exemple par la famine, la guerre ou la maladie. Deux sicles plus tard, la population humaine a t multiplie par six sans les effondrements de taille prdits par Malthus. Pouvons-nous continuer d'viter la catastrophe en optant pour des schmas de dveloppement et de consommation plus durables?

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