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PUBLIC RELEASE DATE: 4 agosto 2004

El viaje de las tortugas en peligro por las corrientes oceánicas revelado por el satélite



Una tortuga lad en peligro

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El peligroso camino de las tortugas entre las corrientes ocenicas es revelado va satlite. El lugar desde donde las naves espaciales europeas son puestas en rbita, la costa atlntica de la Guyana Francesa, es tambin el punto de partida para otro viaje casi tan notable: la pica migracin de la tortuga lad, que se encuentra en grave peligro de extincin.

Los cientficos han estado utilizando sensores de seguimiento para seguir los largos viajes individuales de tortugas lad, y luego superponiendo sus itinerarios con datos del estado del mar, incluyendo mapas en tiempo casi real de corrientes ocenicas reunidos por satlites entre los que se cuentan los ERS 2 y ahora Envisat de ESA. Estn trabajando para descubrir conexiones entre las aparentemente intrincadas rutas seguidas por las tortugas y las condiciones ocenicas locales, y para desarrollar estrategias que minimicen amenazas no intencionales pero mortales que representan para las tortugas lad la pesca de mar profundo.

Estos gigantescos reptiles que pueden llegar hasta 2,1 metros de longitud y pesar hasta 365 kg suben brevemente a tierra para desovar en las playas de la Guyana Francesa y de la vecina Surinam, los ltimos sitios de reproduccin que tienen estas tortugas en el Ocano Atlntico. Unas nueve semanas despus, las tortuguitas emergen en masa y se dirigen al ocano, para volver un da cuando alcancen la madurez y poner sus prpios huevos.

Desafortunadamente, no hay certeza alguna sobre el regreso de cada tortuga. Aunque se sabe que, en mar abierto, las tortugas pueden sumergirse hasta 1.230 metros en bsqueda de alimento, la mayor parte del tiempo no se aventuran a ms de 250 metros de profundidad, lo que las deja vulnerables a los anzuelos de los pescadores de sedal largo: cientos de miles de tales anzuelos son desplegados diariamente por el Atlntico.

La pesca "accidental" de tortugas lad por los pescadores ha puesto esta especie de 100 millones de aos de antigedad al borde de su extincin en los ocanos Pacfico e ndico. En el Atlntico, estas tortugas existen en mayor nmero en parte debido a la prohibicin para los pescadores estadounidenses de sedal largo que operan en la seccin norte del Ocano pero an as se sacrifican tortugas a un ritmo insostenible.

Recientemente se public un artculo en la revista Nature Magazine que recopilando el trabajo realizado hasta ahora en el seguimiento de las tortugas lad por el Atlntico, presentado por un equipo de investigadores del CNRS (Centro Nacional Francs de Investigacin Cientfica) en Estrasburgo, la cercana Universidad Louis Pasteur, el Departamento Regional del Ambiente de la Guyana Francesa y la compaa Collecte Localisation Satellites (CLS) de Ramonville, que se especializa en sistemas por satlite para el descubrimiento de ubicaciones, recoleccin de datos y observacin terrestre.



Itinerario de las tortugas superpuesto a datos altimtricos

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Las tortugas lad del Pacfico siguen estrechos corredores migratorios. Los investigadores tenan la esperanza de que si sus semejantes del Atlntico actuaban de la misma manera entonces podra restringirse la pesca en esas zonas.

A partir de 1999 se sigui a tortugas individuales utilizando el sistema Argos de la CLS, que usa placas emisoras de radiofrecuencia cuya posicin puede seguirse en todo el mundo con una precisin mxima de 150 metros. Seis naves espaciales estadounidenses NOAA estn equipadas actualmente con receptores Argos, y la serie MetOp de la ESA se unir al sistema cuando se lance el primer satlite de esta serie el prximo ao.

La ruta de las tortugas fue superpuesta con mapas de anomalas del nivel martimo obtenidas combinando datos del altmetro de radar en el satlite ERS-2 de ESA con otro a bordo del satlite TOPEX-Poseidon de la NASA-CNES.

ERS-2, al igual que su sucesor Envisat, forma parte de un selecto grupo de satlites equipados con un instrumento de altimetra por Radar (RA). Funciona disparando cada segundo miles de pulsos de radar hacia la superficie del mar, lo cual hace posible mediciones extremadamente precisas de la altura del ocano. Las anomalas de elevacin detectadas por este tipo de sensor indican a menudo la presencia de corrientes y remolinos ocenicos: Las corrientes clidas pueden superponerse hasta un metro sobre las aguas ms fras.

Combinando juntos numerosos resultados de altimetra de radar, el resultado es una medicin ms frecuente y de mayor resolucin de las anomalas del nivel ocenico que la que podra lograr cualquier nave espacial aislada. Por ejemplo, ahora que la misin mundial del ERS-2 ha terminado, los resultados de los instrumentos RA-2 de Envisat estn siendo combinados con datos similares de la nave conjunta franco-estadounidense Jason y el GFO de la marina estadounidense.

"Los datos de altimetra han sido muy tiles para nuestro trabajo porque hemos podido verificar la trayectoria de las tortugas contra las corrientes ocenicas," dijo Philippe Gaspar, coautor del artculo en Nature y Jefe de la Divisin de Oceanografa por Satlite de CLS. "Lo que hemos encontrado es que su relacin con las corrientes se altera considerablemente durante sus viajes.



Satlite Envisat de la ESA

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"A diferencia de sus congneres del Pacfico, las tortugas lad del Atlntico no siguen estrechos corredores migratorios sino que se dispersan ampliamente; para empezar, las tortugas lad realizan largas migraciones casi rectas, sea hacia el norte o hacia el Ecuador, cruzando las corrientes cuando las encuentran. Una lleg hasta unos 500 km del frica Occidental antes de volverse, otra lleg cerca de Nova Scotia.

"Despus de haber llegado al rea de la Corriente del Golfo o al cinturn ecuatorial, las tortugas tienden a andar ms lento y a seguir las reas frontales vinculadas al sistema de corrientes ocenicas locales, que generalmente son ricas en vida marina."

Desafortunadamente, las flotas pesqueras apuntan a los sistemas frontales por exactamente la misma razn, de manera que estas tortugas se ponen en peligro. Esto significa que no es probable que los cierres limitados de reas de pesca en el Atlntico tengan mucho impacto en la reduccin de la pesca accidental de tortugas, y debern considerarse otras soluciones, como aparejos de pesca y anzuelos que no daen las tortugas desarrollados recientemente por NOAA y respaldados por el World Wildlife Fund (WWF).

Mientras tanto, el seguimiento de las tortugas lad contina permanentemente, agreg Gaspar: "Ahora queremos estimar la velocidad de nado de las tortugas durante sus viajes, obteniendo la velocidad total de los receptores Argos, y restando la velocidad de la corriente que conocemos por altimetra. Esto nunca se ha hecho antes y debera dar informacin til sobre la energa que gastan durante la migracin."

Se le dado, a las escuelas francesas, la oportunidad de tomar parte de un plan oceanogrfico educativo llamado Argonutica. Hay clases que participan en el proyecto Argo-luth, en el que analizan el movimiento de las tortugas utilizando los datos de MERCATOR, un modelo que actualmente cubre el Ocano Atlntico Norte y Ecuatorial y asimila operativamente los datos altimtricos de radar.

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