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PUBLIC RELEASE DATE: 6 de abril de 2004

La explotación del petróleo en la cuenca amazónica del Ecuador produce una 'emergencia sanitaria'

La bsqueda de petrleo y su extraccin del suelo en la regin amaznica en el noroeste del Ecuador han llevado a un aumento de los ingresos nacionales durante los dos ltimos decenios. Lamentablemente, tambin han redundado en una "emergencia sanitaria" debido a los efectos nocivos sobre el ambiente local y la salud de los habitantes de las zonas productoras de petrleo, tal como se explica en un artculo publicado en ingls en el nmero ms reciente (marzo de 2004) de la "Revista Panamericana de Salud Pblica/Pan American Journal of Public Health", publicacin mensual arbitrada por expertos. El artculo sintetiza y repasa las investigaciones que se han llevado a cabo en torno a las consecuencias para el ambiente y la salud humana de la explotacin del petrleo en el Ecuador.

Desde los aos setenta ms de dos mil millones de barriles de petrleo sin refinar han sido extrados del suelo en la Amazona ecuatoriana. El petrleo ha sido el "combustible" de la economa del Ecuador, habiendo contribuido a que el ingreso per cpita aumentara de US$ 290 en 1972 a US$ 1200 en 2000. Hoy en da el petrleo representa alrededor de 40% de los ingresos por exportacin que recibe el pas y tambin del presupuesto del gobierno nacional.

Si bien es cierto que la industria petrolera ha impulsado la economa del Ecuador, tambin ha acarreado graves consecuencias para el medio ambiente. Tan solo en el perodo comprendido desde 1972 hasta 1993, por citar un ejemplo, ms de 30 mil millones de galones (114 mil millones de litros) de desechos txicos y petrleo sin refinar fueron descargados hacia las tierras y vas fluviales de la Amazona ecuatoriana. Esta cifra supera, con mucho, los 10,8 millones de galones (40,9 millones de litros) que se derramaron en el accidente del tanque "Exxon Valdez" en Alaska, uno de los peores derrames martimos de petrleo que jams se hayan producido.

Segn anlisis efectuados en el Ecuador en 1999 de los ros usados por las comunidades cercanas a los campos petroleros, las aguas tienen concentraciones elevadas de hidrocarburos de petrleo totales. En algunos riachuelos las concentraciones de hidrocarburos eran ms de 100 veces mayores que el lmite permitido por los reglamentos de la Comunidad Europea.

Los estudios epidemiolgicos han demostrado que la contaminacin producida por la industria petrolera ecuatoriana ha afectado adversamente a la salud de los habitantes de la regin amaznica del pas. En un estudio se encontr que las mujeres que vivan en comunidades cercanas a las zonas de explotacin del petrleo tenan una mayor frecuencia de sntomas tales como cansancio, dolor de garganta, dolor de cabeza, ojos irritados, dolor de odo, diarrea y gastritis. En otro estudio se hall que el riesgo de aborto espontneo era 2,5 veces ms alto en mujeres que vivan en las inmediaciones de las zonas petrolferas.

Una investigacin efectuada en 1998 revel tasas de cncer ms altas, en grado estadsticamente significativo, en hombres que vivan en una aldea situada en una zona petrolfera. En otro estudio realizado en 2000 se examinaron las diferencias en las tasas de incidencia de cncer durante el perodo de 1985 a 1998 en la Amazona ecuatoriana, y se encontr que la incidencia de todo tipo de cncer, tanto en hombres como en mujeres, era significativamente mayor en zonas donde se haba estado explotando petrleo por 20 aos o ms. En los hombres se encontraron tasas elevadas, en grado significativo, de cncer de estmago, recto, tejidos blandos y riones, as como de melanoma cutneo; en las mujeres se hallaron tasas elevadas de cncer de cuello uterino y de ganglios linfticos. Tambin se observ un aumento de la frecuencia de leucemias en nios.

Los habitantes de la Amazona ecuatoriana han exigido que las compaas petroleras eliminen la contaminacin ambiental que han creado y que les d compensacin por los daos ocasionados por la contaminacin relacionada con el petrleo. No obstante, las medidas adoptadas hasta el momento por las compaas petroleras y las diversas administraciones del gobierno nacional ecuatoriano han sido tildadas de "parches". Se trata de medidas tales como cubrir algunas fosas de desechos, edificar escuelas y construir caminos, ninguna de las cuales ataca el problema desde la raz.

Los autores del artculo proponen diversas medidas que, en conjunto, permitirn hacerles frente a los daos ambientales y sanitarios ocasionados por la explotacin del petrleo. Recomiendan que el gobierno del Ecuador evale la situacin ambiental de la regin amaznica y que elabore y supervise la ejecucin de un plan encaminado a reparar los estragos que ya se han producido y a frenar la destruccin. Se pide, adems, que el gobierno reconozca la necesidad de hacer evaluaciones del impacto sobre la salud como parte integral del desarrollo y la evaluacin de polticas, y que proceda a crear mecanismos eficaces para reforzar las leyes que protegen el medio ambiente y la salud de los ciudadanos del Ecuador. Por su parte, las compaas petroleras debern modificar sus prcticas a fin de reducir a un mnimo los efectos sobre el medio ambiente de la Amazona ecuatoriana y de consolidar alianzas con las comunidades locales de tal manera que sus ciudadanos puedan beneficiarse del desarrollo.

"La explotacin del petrleo en la cuenca amaznica del Ecuador," segn afirman los autores, "ha ocasionado una emergencia sanitaria debido a su impacto nocivo sobre el medio ambiente y la salud. Hasta el momento, el gobierno del Ecuador no ha diseado una estrategia adecuada para evitar que se sigan produciendo ms daos de carcter sanitario y ambiental. La industria petrolera argumenta que desempea un papel en el desarrollo del pas, pero ese desarrollo no debe lograrse a cambio de la contaminacin y la mala salud."

El artculo publicado en la "Revista/Journal" tiene por autores a Miguel San Sebastin y Anna-Karin Hurtig. Estos dos investigadores dedicados a la salud pblica estn afiliados con la Escuela Internacional de Salud Pblica de la Universidad de Ume, Suecia, y con el Instituto de Epidemiologa y Salud Comunitaria "Manuel Amunrriz", en la ciudad de Coca, provincia de Orellana, Ecuador. Junto con otros investigadores, San Sebastin y Hurtig han llevado a cabo diversos estudios sobre las consecuencias para la salud de la explotacin del petrleo en la Amazona ecuatoriana. Los resultados de esos estudios se han publicado en la "Revista/Journal" y en varias otras revistas cientficas con arbitraje por pares. En octubre de 2003 San Sebastin sirvi de testigo en una corte ecuatoriana a favor de los demandantes de un litigio en contra de Texaco, compaa petrolera que haba funcionado en el Ecuador por ms de 20 aos; los demandantes son cerca de 30.000 indgenas y campesinos que radican en la Amazona ecuatoriana. (A San Sebastin no le pagaron por su testimonio en el litigio.) El litigio contina; se espera que en mayo de 2004 expertos nombrados por el tribunal inspeccionen partes de la Amazona ecuatoriana para determinar la magnitud del dao que pueda haberse producido en zonas petrolferas. Por su parte, Texaco acaba de comprar anuncios de pgina entera en peridicos ecuatorianos donde defiende su trayectoria y hace hincapi en que la compaa respet las leyes ecuatorianas y limpi adecuadamente las zonas donde haba trabajado.

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La "Revista Panamericana de Salud Pblica/Pan American Journal of Public Health" es la principal publicacin peridica de carcter cientfico y tcnico que publica la Organizacin Panamericana de la Salud (OPS), Oficina Regional para las Amricas de la Organizacin Mundial de la Salud. (Pese a su afiliacin con la OPS, la "Revista/Journal" es una publicacin cientfica independiente cuyos artculos no necesariamente reflejan las opiniones o posturas oficiales de la OPS o de sus Estados Miembros sobre asuntos particulares.)

El artculo en ingls, junto con una sinopsis en lengua espaola, pueden consultarse y bajarse gratis en la librera de la OPS en lnea, ya sea de su seccin en ingls (http://publications.paho.org/english/index.cfm) o de su seccin en espaol (http://publications.paho.org/spanish/index.cfm).