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NE PAS DIFFUSER AVANT 14 h 00, heure de l'Est des tats-Unis Jeudi 18 septembre 2003

Guinée-zilla? Le plus gros rongeur du monde serait un ancêtre du cochon d'Inde

Un rongeur gant, pratiquement de la mme taille qu'un bison, qui vivait sur les rives d'un ancien fleuve du Venezuela au milieu des crocodiles il y a quelque 8 millions d'annes en se nourrissant de zostres marines, tait un anctre du cochon d'Inde des temps modernes.

Le plus gros rongeur qui ait jamais vcu sur terre, Phoberomys pattersoni, pesait prs de 700 kilos - soit 10 fois plus que le capyraba, le "poids lourd" des rongeurs actuels avec un poids de 50 kilos.

"Imaginez un trange cochon d'Inde, mais norme, avec une longue queue qui lui sert se maintenir en quilibre sur ses pattes arrire et des dents qui n'arrtent pas de pousser", explique Marcelo R. Snchez-Villagra de l'Universit de Tbingen en Allemagne. "C'tait un animal semi-aquatique, comme le capybara, qui vivait probablement sur les berges des fleuves."

Les restes fossiliss de cette crature ancienne - dcrits dans le numro du 19 septembre 2003 de la revue Science publie par l'association scientifique AAAS - offrent de nouveaux indices rares et fascinants sur la priode du Miocne suprieur dans le Nord-Ouest du Venezuela.

Dcouverts dans une rgion aujourd'hui aride 400 kilomtres de Caracas, dans la ville d'Urumaco, le fossile et les traces de plantes associes suggrent un paysage tropical luxuriant, riche en tortues gantes, poissons-chats et crocodiles. L'article de Science semble donc tayer la thorie selon laquelle un grand fleuve appel Paleo-Orinoco-Amazone longeait jadis la chane montagneuse des Andes et traversait Urumaco, dans l'tat de Falcon, au nord-est de la mer des Carabes.

"Le Nord-Est du Venezuela dtient la cl de nombreux mystres qui subsistent sur la palontologie et l'volution animale", dclare Snchez-Villagra. "Mais on en sait trs peu sur cette rgion parce que les zones couvertes de vgtation ne sont pas l'endroit idal o chercher des fossiles. La plupart des fossiles ont t dcouverts dans le Sud de l'Amrique du Sud. Ces travaux marquent un pas en avant et largissent notre connaissance gnrale du continent sud-amricain."

Pourquoi ces rats de la taille d'un bison ont-ils disparu ? Et pourquoi le Phoberomys pattersoni avait-il atteint de telles proportions ?

R. McNeill Alexander de l'Universit de Leeds, auteur d'un essai connexe Perspectives dans Science, note la relation entre la posture et la taille de divers animaux : la souris minuscule, par exemple, avance les pattes ramasses sous elle, alors que l'lphant a tendance garder les pattes relativement droites. "Le fossile du rongeur gant soulve d'intrigantes questions sur l'influence de l'volution sur la taille", ajoute Alexander. La cause de l'extinction du Phoberomys reste une nigme. Mais Alexander souligne que les petits mammifres comme les rongeurs chappent gnralement aux prdateurs en se rfugiant sous terre. "Les gros mammifres, trop gros pour s'enfouir sous terre, peuvent en gnral trouver refuge dans la fuite", explique-t-il. "Les onguls - avec leurs longues pattes, leurs sabots lgers et leurs longs tendons lastiques -- semblent parfaitement adapts pour a. Les gros rongeurs taient-ils trop lents pour survivre ?"

Surnomm "Goya", le fossile complet 90 % du Phoberomys pattersoni tait emprisonn dans des couches sdimentaires de schiste brun et de charbon dans la formation d'Urumaco. Il a t dcouvert par une quipe de chercheurs dirige par Orangel Aguilera de l'Universidad Nacional Experimental Francisco de Miranda au Venezuela, coauteur de l'article paru dans Science. L'quipe cite dans Science comprend galement Ins Horovitz, de l'Universit de Californie Los Angeles.

Les chercheurs ont dcouvert le fossile au milieu du mois de mai 2000 mais ne l'avaient jamais classifi de manire prcise jusqu' prsent. Ils supposaient qu'il aurait pu tre apparent divers autres rongeurs comme le chinchilla, la viscache ou le pakarana. En examinant le fossile Goya et un autre spcimen au crne mieux prserv, les auteurs ont pu dterminer que le Phoberomys pattersoni tait apparent au pakarana Dinomys - un proche parent du cochon d'Inde (Cavia porcella).

Avec quelque 3 mtres de long et 1,3 mtre de haut, le Phoberomys pattersoni avait de longues dents indiquant qu'il se nourrissait d'aliments abrasifs, comme les herbes qui poussent dans les eaux saumtres. Son arrire-train et ses pattes arrire taient beaucoup plus gros et plus puissants que ses pattes avant plus fines, comme le cochon d'Inde. Mais le cochon d'Inde contemporain ne pse qu'un kilo environ.

Les deux cratures appartiennent une radiation diverse de rongeurs sud-amricains appele Caviomorpha. Aujourd'hui, ce groupe de rongeurs pse entre 200 grammes et 50 kilos.

Andrew Sugden, expert en biologie volutive et directeur-rdacteur en chef de Science International, estime que ces travaux marquent un grand pas en avant dans ce domaine : "Tout d'un coup, ce rongeur gant fait plus que doubler la fourchette des tailles de cette remarquable famille d'animaux et offre un regard fascinant sur la vie il y a quelque 8 millions d'annes", dit-il.

Jusqu' la formation d'une langue de terre (l'isthme de Panama) reliant l'Amrique centrale et l'Amrique du Sud il y a quelque 3 millions d'annes, l'Amrique du Sud tait reste une le pendant des dizaines de millions d'annes, explique Sugden. Les animaux sud-amricains ont donc volu dans une situation d'isolement relatif, et le continent abritait des reprsentants gants de divers groupes de mammifres dont certains ont survcu jusqu' l'arrive de l'homme.

Les recherches menes au Venezuela ont t finances en partie par la National Geographic Society et l'Universit de Tbingen. L'Institut de recherche tropicale de la Smithsonian et l'Universidad Nacional Experimental Francisco de Miranda (UNEFM) ont financ les travaux d'Aguilera sur le terrain et en laboratoire.

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Fonde en 1848, l'American Association for the Advancement of Science (AAAS) contribue au progrs scientifique pour le bien-tre de l'homme dans le cadre de projets, programmes et publications, dans les domaines de la politique scientifique, de l'enseignement des sciences et de la coopration scientifique internationale. L'AAAS, avec sa revue Science, compte prs de 140 000 individus et institutions parmi ses membres et abonns, quoi s'ajoutent 272 organisations affilies dans plus de 130 pays, ce qui reprsente une audience de 10 millions de personnes. ce titre, l'AAAS est la plus grande fdration gnrale de scientifiques du monde. Science est une revue hebdomadaire indpendante, pluridisciplinaire, dont les articles sont revus et approuvs par des pairs, et qui figure parmi les plus prestigieuses publications scientifiques du monde. Le Postdoc Network, qui fait partie du site web de mentorat professionnel de Science, Next Wave, (http://nextwave.sciencemag.org/pdn) offre une tribune d'change pour les personnes dsirant amliorer leur exprience post-doctorale. L'AAAS administre EurekAlert! (http://www.eurekalert.org), un service d'information en ligne sur les dernires dcouvertes scientifiques et technologiques.

NOTE AUX MDIAS : Une rencontre avec la presse sur ces recherches, exclusivement rserve aux journalistes, aura lieu 11 h 00 le jeudi 18 septembre Londres, au Science Media Centre, 21 Albermale Center. Toutes les informations communiques cette occasion ne devront imprativement pas tre diffuses avant 19 h 00 heure de Londres / 20 h 00 heure de Paris et Berlin / 14 h 00 heure de l'Est des tats-Unis le 18 septembre. L'inscription pralable est requise. Prire de contacter Christina Smith au 202-326-7088 ou l'adresse lectronique ccsmith@aaas.org ; ou Ginger Pinholster gpinhols@aaas.org. Pour connatre l'accs au lieu de cette rencontre, veuillez consulter la page http://www.sciencemediacentre.org/findus.htm.