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¿Coneji-zilla? El roedor más grande del mundo ha sido identificado como el antepasado prehistórico de los conejillos de Indias

Casi del mismo tamaño de un búfalo, un roedor gigante que deambulaba por las riberas de un antiguo río venezolano hace unos ocho millones de años, alimentándose de hierbas acuáticas y esquivando cocodrilos, era el antepasado evolucionario de los conejillos de Indias de la era moderna.

El roedor más grande que ha vivido, el Phoberomys pattersoni, pesaba alrededor de 1.545 libras (700 kilogramos) - más de 10 veces el volumen del carpincho, actual roedor de peso pesado, con 110 libras (50 kilogramos).

"Imagínense un conejillo de Indias de aspecto extraño, pero enorme, con una larga cola para poder mantener el equilibrio sobre sus patas traseras, y dientes en constante crecimiento", dijo Marcelo R. Sánchez-Villagra, de la Universidad de Tübingen, en Alemania. "Era semiacuático, igual que el carpincho, y probablemente buscaba alimento a lo largo de una ribera."

Los restos fosilizados de esta criatura prehistórica - descritos en el número del 19 de septiembre de 2003 de la revista Science, publicada por la AAAS, la sociedad científica - nos ofrecen nuevas pistas, raras y muy intrigantes, en relación con el período mioceno superior en la región noroeste.

Descubierto en una región hoy en día árida, 400 kilómetros al oeste de Caracas, en el pueblo de Urumaco, el fósil y las pruebas vegetales conexas sugieren un paraje tropical con vegetación exuberante, y una gran abundancia de enormes tortugas, bagres y cocodrilos. El artículo publicado en Science, por lo tanto, parece reforzar la teoría de que una vez existió un extenso río llamado Paleo-Orinoco-Amazonas, que fluía paralelo a la cordillera de los Andes, y pasando por Urumaco, en el estado de Falcón, desembocaba en el noroeste en el Mar Caribe.

"En la región norte de Venezuela se encuentra la clave de muchos de los misterios panteológicos y de la evolución animal", añadió Sánchez-Villagra. "Sin embargo, sabíamos muy poco acerca de esta zona porque las regiones cubiertas de vegetación no son las mejores para la búsqueda de fósiles. La mayoría de pruebas de fósiles se han encontrado en el extremo sur de la América del Sur. Con este trabajo, estamos tratando de ampliar nuestros conocimientos de la América del Sur en su conjunto."

¿Por qué hoy en día no hay ratas del tamaño de un búfalo deambulando por la Tierra? ¿Y por qué el Phoberomys pattersoni llegó a adquirir sus enormes proporciones?

R. McNeill Alexander, de la Universidad de Leeds, autor de un ensayo de Perspectivas sobre un tema afín publicado en Science, observó la relación que existe entre la postura del cuerpo y el tamaño de distintos animales. Los ratoncitos, por ejemplo, se acuclillan sobre sus patas muy dobladas, mientras que los elefantes tienden a mantener las patas relativamente rectas. "El roedor gigante fosilizado nos presenta interrogantes notables acerca de las limitaciones de la evolución en lo referente al tamaño", señaló Alexander.

La causa de la desaparición del Phoberomys sigue siendo un misterio. El Sr. Alexander añadió, no obstante, que los mamíferos pequeños, tales como los roedores, de ordinario escapan de los predadores refugiándose en sus madrigueras. "Los mamíferos de mayor tamaño, demasiado grandes para introducirse en una madriguera, generalmente sólo pueden escapar corriendo", explicó. "Los ungulados - con sus patas largas, pezuñas ligeras y tendones largos y elásticos - parecen ser los más aptos para correr. ¿Serían los roedores de gran tamaño, en general, demasiado lentos para poder huir?"

Denominado "Goya," el fósil del Phoberomys pattersoni, completo en un 90 por ciento, se hallaba atrapado entre capas sedimentarias de carbón y esquistos de color café, dentro de la Formación Urumaco. Fue descubierto por un grupo de investigadores bajo la dirección de Orangel Aguilera, de la Universidad Nacional Experimental Francisco de Miranda, de Venezuela, coautor del artículo publicado en Science. El grupo de Science también cuenta entre sus miembros a Inés Horovitz, actualmente en la Universidad de California en Los Ángeles.

Los investigadores descubrieron el fósil a mediados de mayo de 2000, pero no fue sino hasta ahora que lo clasificaron específicamente. Los científicos habían especulado que podía pertenecer a la misma familia de varios otros roedores - ya fueran chinchillas, vizcachas o pacaranas. Al examinar el fósil de Goya, junto con un segundo espécimen con el cráneo más completo, los autores pudieron determinar que el Phoberomys pattersoni es un antepasado prehistórico del pacarana Dinomys - pariente cercano del conejillo de Indias (Cavia porcella).

Con unos 9 pies (3 metros) de largo y 4,2 pies (1,3 metros) de alto, el Phoberomys pattersoni tenía dientes largos que revelaban una dieta abrasiva, posiblemente de hierbas provenientes de aguas salobres. Sus muslos y patas traseras eran mucho más grandes y más fuertes que sus extremidades delanteras más pequeñas, pareciéndose a un conejillo de Indias. Sin embargo, hoy en día los conejillos de Indias pesan alrededor de 2,2 libras (1 kilogramo).

Ambas criaturas pertenecen a una variedad de roedores sudamericanos llamada Caviomorfa. Actualmente, el tamaño de este grupo de roedores varía entre las 8 onzas, o 1/2 libra (200 gramos) y las 110 libras (50 kilogramos).

Andrew Sugden, experto en biología evolutiva y Jefe de Redacción de Science International, describió la investigación como un hito importantísimo en la materia: "Con su descubrimiento, la escala de tamaños de esta notable familia de animales se ha aumentado en más del doble, y nos proporciona nuevos y fascinantes indicios de cómo era la vida hace unos ocho millones de años", manifestó.

Hasta la aparición de un puente terrestre (el istmo panameño) que conectó la América Central con la del Sur hace unos tres millones de años, esta última fue una isla durante decenas de millones de años, explicó Sugden. En consecuencia, la fauna sudamericana pudo evolucionar en un medio relativamente aislado, y el continente se convirtió en el lugar donde habitaban los representantes gigantescos de varios grupos de mamíferos, algunos de los cuales sobrevivieron hasta la llegada del hombre.

La investigación realizada en Venezuela fue patrocinada en parte por la National Geographic Society y la Universidad Tübingen. El Smithsonian Tropical Research Institute y la Universidad Nacional Experimental Francisco de Miranda (UNEFM) financiaron el trabajo de campo y de laboratorio del Sr. Aguilera.

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AVISO A LA PRENSA: El jueves 18 de septiembre, a las 11:00 a.m., habrá una reunión de orientación para la prensa sobre esta investigación, a la cual podrán asistir reporteros solamente, en Londres, en el Science Media Centre, 21 Albemarle Center. La publicación de la información que se proporcione durante este evento de prensa estará estrictamente prohibida hasta las 19.00 horas en Londres / 20.00 horas en París y Berlín / 14.00 horas hora del Este de los EE.UU. del 18 de septiembre. Se requiere la inscripción anticipada. Dirigirse a Christina Smith al 202-326-7088 o ccsmith@aaas.org; o a Ginger Pinholster at gpinhols@aaas.org. Si necesita instrucciones para llegar al lugar del evento, vea http://www.sciencemediacentre.org/findus.htm.


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