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PUBLICACIN RESTRINGIDA: No debe publicarse sino hasta las 2 p.m., hora del este de los EE.UU., del jueves 18 de sept. de 2003

¿Coneji-zilla? El roedor más grande del mundo ha sido identificado como el antepasado prehistórico de los conejillos de Indias

Casi del mismo tamao de un bfalo, un roedor gigante que deambulaba por las riberas de un antiguo ro venezolano hace unos ocho millones de aos, alimentndose de hierbas acuticas y esquivando cocodrilos, era el antepasado evolucionario de los conejillos de Indias de la era moderna.

El roedor ms grande que ha vivido, el Phoberomys pattersoni, pesaba alrededor de 1.545 libras (700 kilogramos) - ms de 10 veces el volumen del carpincho, actual roedor de peso pesado, con 110 libras (50 kilogramos).

"Imagnense un conejillo de Indias de aspecto extrao, pero enorme, con una larga cola para poder mantener el equilibrio sobre sus patas traseras, y dientes en constante crecimiento", dijo Marcelo R. Snchez-Villagra, de la Universidad de Tbingen, en Alemania. "Era semiacutico, igual que el carpincho, y probablemente buscaba alimento a lo largo de una ribera."

Los restos fosilizados de esta criatura prehistrica - descritos en el nmero del 19 de septiembre de 2003 de la revista Science, publicada por la AAAS, la sociedad cientfica - nos ofrecen nuevas pistas, raras y muy intrigantes, en relacin con el perodo mioceno superior en la regin noroeste.

Descubierto en una regin hoy en da rida, 400 kilmetros al oeste de Caracas, en el pueblo de Urumaco, el fsil y las pruebas vegetales conexas sugieren un paraje tropical con vegetacin exuberante, y una gran abundancia de enormes tortugas, bagres y cocodrilos. El artculo publicado en Science, por lo tanto, parece reforzar la teora de que una vez existi un extenso ro llamado Paleo-Orinoco-Amazonas, que flua paralelo a la cordillera de los Andes, y pasando por Urumaco, en el estado de Falcn, desembocaba en el noroeste en el Mar Caribe.

"En la regin norte de Venezuela se encuentra la clave de muchos de los misterios panteolgicos y de la evolucin animal", aadi Snchez-Villagra. "Sin embargo, sabamos muy poco acerca de esta zona porque las regiones cubiertas de vegetacin no son las mejores para la bsqueda de fsiles. La mayora de pruebas de fsiles se han encontrado en el extremo sur de la Amrica del Sur. Con este trabajo, estamos tratando de ampliar nuestros conocimientos de la Amrica del Sur en su conjunto."

Por qu hoy en da no hay ratas del tamao de un bfalo deambulando por la Tierra? Y por qu el Phoberomys pattersoni lleg a adquirir sus enormes proporciones?

R. McNeill Alexander, de la Universidad de Leeds, autor de un ensayo de Perspectivas sobre un tema afn publicado en Science, observ la relacin que existe entre la postura del cuerpo y el tamao de distintos animales. Los ratoncitos, por ejemplo, se acuclillan sobre sus patas muy dobladas, mientras que los elefantes tienden a mantener las patas relativamente rectas. "El roedor gigante fosilizado nos presenta interrogantes notables acerca de las limitaciones de la evolucin en lo referente al tamao", seal Alexander.

La causa de la desaparicin del Phoberomys sigue siendo un misterio. El Sr. Alexander aadi, no obstante, que los mamferos pequeos, tales como los roedores, de ordinario escapan de los predadores refugindose en sus madrigueras. "Los mamferos de mayor tamao, demasiado grandes para introducirse en una madriguera, generalmente slo pueden escapar corriendo", explic. "Los ungulados - con sus patas largas, pezuas ligeras y tendones largos y elsticos - parecen ser los ms aptos para correr. Seran los roedores de gran tamao, en general, demasiado lentos para poder huir?"

Denominado "Goya," el fsil del Phoberomys pattersoni, completo en un 90 por ciento, se hallaba atrapado entre capas sedimentarias de carbn y esquistos de color caf, dentro de la Formacin Urumaco. Fue descubierto por un grupo de investigadores bajo la direccin de Orangel Aguilera, de la Universidad Nacional Experimental Francisco de Miranda, de Venezuela, coautor del artculo publicado en Science. El grupo de Science tambin cuenta entre sus miembros a Ins Horovitz, actualmente en la Universidad de California en Los ngeles.

Los investigadores descubrieron el fsil a mediados de mayo de 2000, pero no fue sino hasta ahora que lo clasificaron especficamente. Los cientficos haban especulado que poda pertenecer a la misma familia de varios otros roedores - ya fueran chinchillas, vizcachas o pacaranas. Al examinar el fsil de Goya, junto con un segundo espcimen con el crneo ms completo, los autores pudieron determinar que el Phoberomys pattersoni es un antepasado prehistrico del pacarana Dinomys - pariente cercano del conejillo de Indias (Cavia porcella).

Con unos 9 pies (3 metros) de largo y 4,2 pies (1,3 metros) de alto, el Phoberomys pattersoni tena dientes largos que revelaban una dieta abrasiva, posiblemente de hierbas provenientes de aguas salobres. Sus muslos y patas traseras eran mucho ms grandes y ms fuertes que sus extremidades delanteras ms pequeas, parecindose a un conejillo de Indias. Sin embargo, hoy en da los conejillos de Indias pesan alrededor de 2,2 libras (1 kilogramo).

Ambas criaturas pertenecen a una variedad de roedores sudamericanos llamada Caviomorfa. Actualmente, el tamao de este grupo de roedores vara entre las 8 onzas, o 1/2 libra (200 gramos) y las 110 libras (50 kilogramos).

Andrew Sugden, experto en biologa evolutiva y Jefe de Redaccin de Science International, describi la investigacin como un hito importantsimo en la materia: "Con su descubrimiento, la escala de tamaos de esta notable familia de animales se ha aumentado en ms del doble, y nos proporciona nuevos y fascinantes indicios de cmo era la vida hace unos ocho millones de aos", manifest.

Hasta la aparicin de un puente terrestre (el istmo panameo) que conect la Amrica Central con la del Sur hace unos tres millones de aos, esta ltima fue una isla durante decenas de millones de aos, explic Sugden. En consecuencia, la fauna sudamericana pudo evolucionar en un medio relativamente aislado, y el continente se convirti en el lugar donde habitaban los representantes gigantescos de varios grupos de mamferos, algunos de los cuales sobrevivieron hasta la llegada del hombre.

La investigacin realizada en Venezuela fue patrocinada en parte por la National Geographic Society y la Universidad Tbingen. El Smithsonian Tropical Research Institute y la Universidad Nacional Experimental Francisco de Miranda (UNEFM) financiaron el trabajo de campo y de laboratorio del Sr. Aguilera.

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AVISO A LA PRENSA: El jueves 18 de septiembre, a las 11:00 a.m., habr una reunin de orientacin para la prensa sobre esta investigacin, a la cual podrn asistir reporteros solamente, en Londres, en el Science Media Centre, 21 Albemarle Center. La publicacin de la informacin que se proporcione durante este evento de prensa estar estrictamente prohibida hasta las 19.00 horas en Londres / 20.00 horas en Pars y Berln / 14.00 horas hora del Este de los EE.UU. del 18 de septiembre. Se requiere la inscripcin anticipada. Dirigirse a Christina Smith al 202-326-7088 o ccsmith@aaas.org; o a Ginger Pinholster at gpinhols@aaas.org. Si necesita instrucciones para llegar al lugar del evento, vea http://www.sciencemediacentre.org/findus.htm.