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PUBLICACIN PROHIBIDA HASTA 2 p.m. Hora del este de EE.UU. Jueves 22 de diciembre de 2005

El adelanto científico del año: Se observa la evolución en acción

La revista Science honra los diez adelantos de investigación científica más importantes de 2005

La evolucin ha constituido los cimientos y la teora que rige la biologa desde que Darwin la present oficialmente ante la comunidad cientfica en 1859. No obstante, es probable que aun Darwin jams haya soado que en el 2005 los investigadores an estaran descubriendo detalles nuevos del funcionamiento bsico de su teora. En otras palabras, cmo funciona verdaderamente la evolucin en el mbito de los genes de la influenza y los chimpancs, y los escudos seos del pez espinoso (Gasterosteus aculeatus L.)? Los estudios dedicados al seguimiento de la evolucin en accin fueron galardonados con el premio principal de Adelanto de Investigacin Cientfica ms Importante del Ao por la revista Science publicada por la AAAS (siglas en ingls de la Asociacin Americana de Promocin de la Ciencia), una sociedad cientfica sin fines de lucro.

En el 2005, los cientficos acumularon conocimientos nuevos sobre la evolucin a nivel de la gentica y el origen de las especies, entre ellos informacin que podra ayudarnos a llevar vidas ms sanas en el futuro. Irnicamente, estos descubrimientos a menudo sorprendentes ocurrieron durante un ao en el cual los partidarios del diseo inteligente y otros oponentes de la evolucin buscaron reanudar sus retos a este concepto fundamental.

Este hito de la ciencia, y nueve otros adelantos de investigacin cientfica, integran la lista de la revista Science de los diez desarrollos cientficos principales de 2005, elegidos por sus profundas repercusiones para la sociedad y el avance de la ciencia. La lista de los Diez Principales de Science (Top Ten) aparece en el ejemplar de la revista del 23 de diciembre de 2005.

Muchos de los estudios que representaron grandes adelantos cientficos este ao siguieron la evolucin al nivel de la gentica. En octubre de este ao, un equipo internacional de investigadores cientficos revel el mapa del genoma del chimpanc. Los cientficos ya estn escudriando el genoma del chimpanc, as como el resultado de otro esfuerzo internacional, el mapa ms grande hasta la fecha de variaciones de letra nica en la secuencia gentica humana, con la esperanza de poder ver ms claramente la historia de la evolucin de nuestra especie. Los dos estudios brindan a los cientficos material nuevo con el cual estudiar afecciones que van desde el SIDA hasta las enfermedades cardacas, y posiblemente ayude a sentar las bases de un futuro de medicina gentica personalizada.

La secuencia lgica del virus de influenza responsable de la pandemia de gripe de 1918, realizada este ao, podra tener un efecto ms inmediato en la medicina. La asombrosa historia de los genes de la influenza, conservados en gelisuelo y reconstruidos con mucho trabajo y esmero, nos ofrecen una clave escalofriante: la gripe mortal parece haber comenzado como un virus puramente aviar. Entender la evolucin de la mortal gripe aviar del siglo pasado podra ayudarnos a predecir y enfrentar la amenaza que presenta la actual gripe aviar.

Otros estudios demostraron cmo pequeos cambios del ADN pueden desatar acontecimientos evolucionarios dramticos. Los investigadores encontraron que un solo cambio gentico puede ser lo nico que se necesita para cambiar una especie a varias, como en el caso del pez espinoso de Alaska que perdi su escudo seo y evolucion de una especie de pez amante del agua salada a una variedad de especies habitantes de lagos de agua fresca.

Fuera del mbito del genoma, los investigadores cientficos observaron la evolucin en accin entre varios animales, desde orugas a grillos, y encontraron que las diferencias de comportamiento, como qu comer y cundo aparearse, pueden ser suficiente para transformar a una poblacin nica en dos especies. Estas minuciosas observaciones, y otros experimentos, demostraron que los estudios evolucionarios son tan relevantes en el 2005 como lo fueron en 1859. Science tambin saluda a otros nueve logros cientficos de 2005.

Safaris interplanetarios: Con naves espaciales ya aterrizadas o en camino a la luna, Mercurio, Venus, Marte, un cometa, un asteroide, Saturno y hasta la misma frontera del sistema solar, los descubrimientos planetarios se dispararon en el 2005. La cspide de un ao de eventos destacados es posiblemente el aterrizaje de la nave espacial europea Huygens en Titn, la luna ms grande de Saturno. El viaje de Huygens a Titn revel un mundo en el que lluvias de metano poco frecuentes pero saturantes dan forma al paisaje y toman parte en un fascinante ciclo hidrolgico.

Un ao de abundancia para las plantas: En el 2005 se revelaron varias seales moleculares clave responsables de algunos misterios del mundo vegetal, como el florecimiento de las plantas y otros. Por ejemplo, los bilogos moleculares especialistas en plantas precisaron la identidad de una seal que inicia la temporada de desarrollo de las flores. Otras investigaciones se concentraron en un gen involucrado en el estmulo del florecimiento, mientras que otro estudio sac a relucir una sorprendente reserva de ARN.

La naturaleza de las estrellas de neutrones: En el 2005, nuevos instrumentos hicieron posible dar vvidas miradas a fondo a los comportamientos ms violentos de las estrellas de neutrones. Un pulso de radiacin corto e intenso emanante de cerca del centro de Va Lctea, registrado el 27 de diciembre de 2004, puede haber sido el resultado de una rfaga corta de rayos gamma; es decir, la fusin rpida de dos estrellas de neutrones muy antiguas, o de una estrella de neutrones y un agujero negro.

Las conexiones neurales del cerebro y las enfermedades: En el 2005, varios estudios sugirieron que enfermedades como la esquizofrenia, el sndrome de Tourette y la dislexia surgen a raz de malas conexiones de los circuitos neurales del cerebro durante el desarrollo en tero.

De dnde provino la Tierra?: Este ao, los investigadores analizaron de otra manera las rocas y los meteoritos terrestres que se asemejan al material de base del sistema solar y encontraron que sus tomos eran significativamente distintos. As que, de dnde provinieron los elementos esenciales para constituir la Tierra? Algunos cientficos ahora dicen que los materiales primitivos de la Tierra provienen de otra parte del sistema solar, mientras que otros dicen que los elementos primitivos de la Tierra sencillamente se encuentran hundidos y ocultos muy adentro del planeta.

Un vistazo estrecho a una protena clave: La imagen molecular ms detallada hasta la fecha de un canal de potasio dependiente de voltaje se revel en el 2005. Estos canales, protenas reguladoras que permiten la entrada y salida de iones de potasio en las clulas, son tan clave para el funcionamiento de los nervios y los msculos como son los transistores para las computadoras.

Un clima cambiante sobre el cambio de clima?: En el 2005, continuaron acumulndose pruebas de la relacin de los seres humanos con el calentamiento global y los polticos de EE.UU. comenzaron a prestar atencin. Desde el calentamiento de las aguas profundas del ocano y la mayor frecuencia de los ciclones tropicales ms intensos, hasta la reduccin continua de la cubierta de hielo de Ocano rtico y la alteracin de los patrones migratorios de las aves, la evidencia cientfica de cambios climatolgicos se fortaleci en el 2005 y las personas no cientficas parecen haber escuchado.

La sealizacin celular cobra auge: Puntos de vista dinmicos de cmo responden las clulas a las seales qumicas y ambientales que les rodean se hicieron notar en el 2005 gracias a los esfuerzos de rastreo simultneo de mltiples insumos y respuestas de las redes de sealizacin celular. Por ejemplo, los investigadores crearon un modelo de casi 8,000 seales qumicas involucradas en una red que conduce a la programacin de la muerte celular.

El reactor ITER llega a Francia: La batalla sobre dnde ubicar el primer reactor de fusin nuclear del mundo lleg a su fin; el Reactor Termonuclear Experimental Internacional (ITER, por sus siglas en ingls) ser construido en Cadarache, en el sur de Francia y no en Rokkasho, Japn. Una de las metas del reactor ITER es la de generar electricidad por fusin, recreando la potencia del sol en la Tierra.

La interrupcin cientfica del ao segn la revista Science -- El estudio de la fsica de partculas en EE.UU.: Con la cancelacin de dos experimentos principales y rumores del cierre prematuro de uno de los tres colisionadores de partculas existentes, el estudio de la fsica de partculas en EE.UU. es la interrupcin cientfica de 2005 segn la revista Science. A medida que el programa estadounidense se va a la deriva, podra sufrir la investigacin cientfica de la fsica de partculas alrededor del mundo. No obstante, hubo algo de buenas noticias en el campo de la fsica de partculas en el 2005; los investigadores alrededor del mundo mantuvieron su compromiso con la construccin del Colisionador Lineal Internacional, una instalacin global valorada en mltiples miles de millones de dlares que podra ser la clave del futuro de la fsica de partculas.

reas que merecen atencin en el 2006: Este ao los pronsticos de la revista Science sobre los campos y temas ms candentes para el ao prximo incluyen el desarrollo de medicamentos y vacunas contra la gripe aviar, la interferencia del ARN en los seres humanos, los superconductores de alta temperatura, el rbol genealgico microbiano, la deteccin de la fusin de dos estrellas de neutrones y los rayos csmicos de energa ultra alta - los ncleos atmicos ms veloces del universo. Los investigadores tambin irn en bsqueda de ms evidencia del pjaro carpintero real y de helio slido que fluye como lquido.

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La American Association for the Advancement of Science (AAAS - Asociacin Americana de Promocin de la Ciencia) es la sociedad cientfica general ms grande del mundo y publica la revista Science (www.sciencemag.org). La AAAS fue fundada en 1848 y presta servicios aproximadamente a 262 sociedades y academias cientficas afiliadas que, conjuntas, prestan servicios a 10 millones de personas. La revista Science tiene la circulacin pagada ms grande de cualquier revista cientfica general revisada por pares, con lectores estimados en un total de un milln. La AAAS (www.aaas.org), una organizacin sin fines de lucro, est abierta al pblico y cumple con su misin de promover la ciencia en servicio de la sociedad a travs de iniciativas en poltica cientfica, programas internacionales, educacin cientfica y ms. Para ver las noticias ms recientes en el campo de las investigaciones cientficas, ingrese en EurekAlert!, www.eurekalert.org, sitio de Internet principal de noticias sobre la ciencia, un servicio de la AAAS.