[ Back to EurekAlert! ] PUBLIC RELEASE DATE: 28 Junio 2004

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Universitat Autonoma de Barcelona

El asno doméstico se originó en África

Un equipo internacional de investigadores, con la participación del profesor de la Universitat Autònoma de Barcelona (España) Jordi Jordana, publica hoy en Science los resultados de una investigación sobre el origen del asno doméstico. Mediante un análisis genético, los autores han descubierto que el asno doméstico se originó en el noreste de África hace aproximadamente 5.000 años, muy probablemente a causa de la desertificación del Sahara. Así, todos los asnos domésticos actuales provienen de dos linajes diferentes del noreste africano.

El asno es la especie ganadera-doméstica (vacas, ovejas, cabras, caballos, cerdos, perros,...) que más tardíamente se domesticó. Evidencias arqueológicas sugieren que se domesticaron hace unos 5.000-6.000 años. Sin embargo, no existían evidencias sólidas de dónde ocurrió dicha domesticación. En la mayoría de especies domésticas tuvo lugar en el Cercano Oriente (Mesopotamia, Asia Menor, Irak,...) y Sudoeste asiático (península arábiga), y podría parecer lógico que en el caso de los asnos también hubiera sido así. Pero a partir de los datos genéticos de 259 asnos domésticos de 52 países, el equipo de investigadores ha llegado a una conclusión inesperada: los parientes más próximos a los asnos domésticos actuales son los asnos salvajes del noreste de África: el Asno salvaje de Nubia, (E.a.africanus) y el Asno salvaje de Somalia (E.a.somaliensis)

Los científicos han averiguado también el número de acontecimientos de domesticación que tuvieron lugar. El estudio de las poblaciones domésticas agrupa estos individuos en dos grandes grupos de un elevado nivel de divergencia (de las secuencias del DNA mitocondrial) entre ellos, lo cual sugeriría dos orígenes diferentes. Así, los análisis filogenéticos indicaban la existencia de dos linajes maternos divergentes consistentes en dos domesticaciones. La separación de estos dos linajes de un hipotético tronco ancestral común tuvo lugar hace entre 303.000 y 91.000 años, una época muy anterior a los primeros acontecimientos de domesticación de las especies ganaderas, lo cual corrobora dos orígenes maternos diferentes de los asnos domésticos a partir de dos poblaciones salvajes diferentes.

Para la localización concreta del área de las primeras domesticaciones, los investigadores estudiaron la diversidad genética. El noreste africano retenía, de manera muy significativa, la mayor diversidad. Los científicos han deducido que el asno es la única especie ganadera ungulada domesticada exclusivamente en África.

El estudio también demuestra que la práctica de la domesticación animal, que surgió primero en el Próximo Oriente hace entre 10.000 y 12.000 años, reapareció hace 5.000 años en el noreste de África, probablemente como respuesta a la desertificación del Sahara (hace aproximadamente entre 5.000 y 7.000 años).

La investigación refuerza la idea de que los asnos han sido transportados, movidos e intensamente comercializados. Esto podría aportar luces sobre el papel de la región del noreste africano en las migraciones humanas y en el comercio. El estudio podría aportar nuevas pistas que redireccionarán los futuros estudios arqueológicos para acercar nuevas evidencias de los orígenes de la domesticación animal.

En la investigación han participado también Albano Beja-Pereira, de la Universidade do Porto (Portugal) y director del estudio; Phillip R. England, Pierre Taberlet y Gordon Luikar, de la Université Joseph Fourier de Grenoble (Francia); Nuno Ferrand, de la Universidade do Porto y la Faculdade de Ciências Praça Gomes Teixeira (Portugal); Steve Jordan, de la Bucknell University (EE.UU); Amel O. Bakhiet y Mohammed A. Abdalla, de la Sudan University of Science and Technology (Sudan); Marjan Mashkour, del Muséum National d'Histoire Naturelle (Franca).

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