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PUBLIC RELEASE DATE: 2 juin 2004

Un œil sur la langue

Assis les yeux bands, avec une languette munie de 144 pixels dans la bouche, tout journaliste peut sinterroger sur son choix de carrire. Mais aprs quelques minutes dexprimentation, il faut reconnatre que le systme mis au point par le neuropsychologue Maurice Ptito, de lUniversit de Montral, avec des collgues du Danemark et des tats-Unis pour permettre aux aveugles de voir avec leur langue peut savrer drlement efficace. Ds les premires minutes, le sujet parvient se faire une image relativement claire de la lettre T reprsente dans diverses positions transmises par des impulsions lectriques sur le dispositif lingual.

Le Tongue Display Unit permet en tout cas lactivation de zones normalement consacres au traitement des informations visuelles et qui sont inutilises lorsquune personne souffre de ccit congnitale. La langue ne remplacera jamais lil, bien entendu, signale le professeur Ptito. Mais chez des aveugles de naissance, le cortex crbral dvolu la vision se ractive sous leffet de ce dispositif. Lactivit lectrique, enregistre par scanner, est trs claire sur ce point.

Si lon insiste auprs du chercheur pour connatre les applications ventuelles de ce systme, il se laisse aller dcrire un dispositif miniaturis digne de lhomme bionique. On peut imaginer une camra implante dans lil qui transmettrait une image un appareil port la ceinture. Celui-ci enverrait une impulsion lectrique au stimulateur lingual mont dans un palais artificiel qui serait fix dans la bouche de lutilisateur. Pour avoir accs aux images de la camra, celui-ci naurait qu y dposer la langue

plus court terme, on peut envisager un systme qui remplacerait le braille. En effet, si la langue tait capable de lire les lettres de lalphabet, elle pourrait lire des textes diffuss sous forme de signaux lectriques. Lorsquil sera au point, ce dispositif pourrait amliorer considrablement la qualit de vie des aveugles. Il sagit dun appareil mains-libres et non invasif.

Ce nest pas un hasard si la langue est au centre des travaux de Maurice Ptito. Le traitement des informations en provenance de cet organe occupe une place considrable dans le cerveau, et la prsence de salive cre dexcellentes conditions pour la transmission des stimulations lectriques. Notre recherche dmontre que nos sens sont en quelque sorte recyclables , explique le neuropsychologue de lcole doptomtrie, qui a travaill en collaboration avec un chercheur de lUniversit drhus, Ron Kupers.

Entame en Scandinavie, cette recherche est poursuivie actuellement au Canada, notamment par une tudiante la matrise : Solvej Moesgaard. Le professeur Ptito a obtenu lappareillage ncessaire la continuation de ses travaux grce diffrentes sources de financement. Les recherches auprs daveugles de naissance sont dj amorces, et lcole doptomtrie profite de la proximit de linstitut Nazareth et Louis Braille, dans le mme immeuble, pour recruter des sujets de recherche.

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