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Paralizarse y huir: La peligrosa reacción de «escape» de los narvales

American Association for the Advancement of Science

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IMAGE: Greenland narwhals. This material relates to a paper that appeared in the Dec. 8, 2017, issue of Science, published by AAAS. The paper, by T.M. Williams at University of California,... view more 

Credit: M.P. Heide-Jorgensen

Un grupo de investigadores ha informado que los narvales de Groenlandia Oriental muestran tanto una reacción de parálisis como de huida frente a las amenazas. Dicha paradójica reacción es altamente perjudicial y desafía lo que los científicos actualmente conocen acerca del comportamiento de escape de los mamíferos, según el cual estos no pueden paralizarse y huir a la vez cuando están asustados. Históricamente, los narvales no se han visto demasiado perturbados por los humanos ya que sus hábitats se encuentran debajo del hielo del océano Ártico. En las últimas décadas, sin embargo, a medida que el hielo del Ártico ha disminuido, esto ha ido cambiando, lo que ha dejado a estas especies inusualmente vulnerables frente a las perturbaciones causadas por humanos. Para comenzar a predecir las consecuencias antropogénicas para estos animales, Terrie Williams y sus colegas colocaron, en nueve narvales de Groenlandia Oriental que habían sido capturados en redes o que habían quedado varados, dispositivos especialmente diseñados con los que registraron la actividad cardíaca, la profundidad y la aceleración de los animales. Los investigadores monitorizaron sus respuestas fisiológicas y conductuales inmediatamente después de ser liberados, así como también durante el comportamiento rutinario en los días siguientes (en un subgrupo de estos animales). Los investigadores observaron tanto un descenso regulado en el ritmo cardíaco (característico de una reacción de parálisis) como un aumento regulado en el ritmo cardíaco (típico de una reacción de huida). Estas respuestas conjuntas suponen un esfuerzo extremo para el sistema cardiovascular de los narvales, lo cual explicaría por qué los mamíferos marinos que nadan en las profundidades pueden verse tan afectados por las perturbaciones provocadas por el hombre y ser tan vulnerables a las mismas.

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