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Las observaciones sísmicas del módulo de aterrizaje InSight de la NASA revelan el interior de Marte

American Association for the Advancement of Science

Research News

: Las primeras observaciones sísmicas directas desde el módulo de aterrizaje InSight de la NASA, presentadas en tres estudios en este número, ofrecen pistas sobre la composición de Marte. A través de estos estudios, los investigadores informan de los hallazgos preliminares de la misión Insight y comienzan a mapear, por primera vez, el interior de un planeta distinto de la Tierra. "Estos tres estudios proporcionan limitaciones importantes a la estructura actual de Marte y también son clave para mejorar nuestra comprensión sobre cómo se formó el planeta hace miles de millones de años y cómo evolucionó a través del tiempo", escriben Sanne Cottar y Paula Koelemijer en un artículo de Perspective relacionado. El estudio de las capas interiores de un planeta -su corteza, manto y núcleo- puede revelar información clave sobre su formación y evolución, así como descubrir cualquier actividad geomagnética y tectónica que pueda albergar. Estas regiones interiores profundas se pueden identificar mediante sondas que miden las ondas que viajan a través del cuerpo del planeta como consecuencia de eventos sísmicos como un terremoto. Estos métodos han sido fundamentales para estudiar las características del interior de la Tierra.

A principios de 2019, el módulo de aterrizaje marciano de la NASA InSight (Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport, o exploración interior mediante investigaciones sísmicas, geodesia y transporte de calor) comenzó a detectar y registrar terremotos desde su posición en la superficie de Marte, entre ellos varios terremotos subcorticales que se asemejan a eventos tectónicos en la Tierra. Brigitte Knapmeyer-Endrun y sus colegas utilizaron información procedente de terremotos marcianos y ruido sísmico ambiental para obtener imágenes de la estructura de la corteza marciana situada bajo el punto de aterrizaje de InSight, encontrando evidencia de una corteza dividida en múltiples capas con dos o tres interfaces. Extrapolando estos datos a todo el planeta, Knapmeyer-Endrun et al. muestran cómo el espesor promedio de la corteza de Marte se encuentra entre 24 y 72 kilómetros (km). Amir Khan et al. utilizaron ondas sísmicas directas y reflejadas en la superficie causadas por ocho terremotos de baja frecuencia para sondear a mayor profundidad y revelar la estructura del manto marciano a una profundidad de casi 800 km. Sus hallazgos sugieren que una litosfera gruesa se cerca de 500 km por debajo de la superficie se encuentra una litosfera gruesa que, como en el caso de la Tierra, probablemente presenta una capa de baja velocidad debajo de ella. Según Khan et al., es probable que la capa de la corteza marciana esté altamente enriquecida con elementos radiactivos que producen calor, calentando esta región a expensas del interior del planeta. A un nivel todavía mayor de profundidad, Simon Stähler y sus colegas utilizaron las débiles señales sísmicas reflejadas en el límite entre el núcleo y el manto marciano para investigar el núcleo. Descubrieron que Marte presenta un núcleo de metal líquido relativamente grande, con un radio de casi 1830 kilómetros, que comienza aproximadamente a mitad de camino entre la superficie y el centro del planeta, lo que sugiere que el manto del planeta consta de una sola capa rocosa, en lugar de dos, como es el caso de la Tierra. Según Stähler et al., los hallazgos indican que el núcleo de hierro-níquel es menos denso de lo que se pensaba anteriormente y está enriquecido con elementos más ligeros. "Las observaciones sísmicas directas en Marte representan un gran avance en la sismología planetaria", escriben Cottar y Koelemijer. "En los próximos años, a medida que se midan nuevos terremotos marcianos, los científicos perfeccionarán estos modelos del planeta rojo y revelarán más misterios enigmáticos de Marte".

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